ЛитМир - Электронная Библиотека
A
A

— Что такое? — Мак привстал. — Что еще я натворил?

Дрисколл улыбнулась и покачала головой:

— Ничего особенного. Это у меня возникли проблемы. Если сюда переведут половину кораблей всей Лиги, базе потребуется опытное руководство. А мой заместитель погиб на «Бесе». Я хочу, чтобы ты взялся за эту работу в качестве моего заместителя, пока здесь не восстановится хоть какой-то порядок. Нет времени готовить к этой работе офицера со стороны, незнакомого даже с планом базы. Ты знаешь базу, знаешь, что здесь происходит, помнишь большинство служащих. Тебя самого все знают, у тебя известное имя. Люди будут прислушиваться к тебе и относиться с уважением. Ты нужен мне — по крайней мере на первых порах, когда здесь появится флот. А потом тебе так или иначе придется уйти вместе с флотом. Но до тех пор я предпочла бы, чтобы ты сменил пульт на письменный стол. Ты согласен?

Мак вздохнул и уставился на свой стол, потом перевел взгляд на собственные ладони и наконец — на чашку с остывающим кофе на столе. Он не успел даже привыкнуть к мысли, что станет капитаном. Отмена приговора и повышение в звании были единственными мажорными нотами среди всех кошмарных новостей. Мак уже припоминал, какие привилегии связаны с новым званием. И признаться, на флоте не было ни единого офицера, который, услышав слово «капитан», не думал об адмиральском чине. В этом не было ничего невозможного — впрочем, после приговора трибунала надеяться на такое повышение было бессмысленно. Судимость не особенно впечатляла членов отборочной комиссии.

И все-таки стать капитаном было бы неплохо. Сейчас Маку платили лейтенантское жалованье. Для начала после присвоения капитанского звания ему должны были почти удвоить плату. Система планет кое-что задолжала ему, и присвоение капитанского звания в некотором смысле было возвращением долга. После всего пережитого он наконец-то получал по заслугам. Так почему теперь он должен соглашаться и продолжать сидеть на лейтенантском жалованье?

Нет, Дрисколл явно подумала об этом. Она хотела, чтобы Мак занял новый пост перед тем, как придет внеочередное звание, — так, чтобы потом получать новую плату. Но будет ли отражено в его бумагах новое внеочередное звание? Маку казалось, что еще ни разу ему не удавалось сохранить звание настолько долго, чтобы успела высохнуть подпись на приказе, и это его не волновало. Его военная карьера уже давно двигалась немыслимыми зигзагами. Еще один такой зигзаг ее уже не испортит.

И кроме того, если флот был обязан Маку, то сам он был обязан капитану Дрисколл. Он отлично знал, что именно капитан приложила все усилия, чтобы после вынесения приговора и понижения в звании его отправили сюда, на базу разведслужбы. Оказаться в знакомом месте, там; где сам он был известен и пользовался сочувствием окружающих, — это во многом помогало ему.

— Разумеется, капитан, — наконец медленно произнес он. — Я буду рад взяться за эту работу.

— Спасибо, Мак, я так тебе благодарна.

Мак поднял кружку и допил остатки кофе — главным образом для того, чтобы чем-нибудь заполнить неловкую паузу.

Осадок на дне чашки горчил, и это казалось справедливым. Мак никогда не просил ни наград, ни признания за участие в войне. Предлагать все эти блага было задачей других.

Однако он всегда верил людям, когда те предлагали награды, — и что-то всегда мешало получить их. Его всегда просили сделать что-нибудь еще, просили так, что он не мог отказать, ему давали понять, что его оттесняют в сторону по самым весомым причинам. Постепенно Мак начинал понимать, что долги так и не будут выплачены ему полностью.

Но если эта проклятая война унесла Джослин, такой долг невозможно возместить.

16

Штаб-квартира разведслужбы. Спутник Колумбия

Будь у него время, Мак извелся бы от тревоги за Джослин, но время отнимала работа. Дела внезапно навалились со всех сторон, и думать приходилось только о тех, которые следовало выполнить в первую очередь. Мак понимал, что он не первый и не последний человек, пытающийся найти забвение в непрестанной работе, но был благодарен усталости, которую вызывала эта работа.

А дел было действительно по уши — требовалось одновременно готовить базу к прибытию флота и продолжать поиски Столицы. Озабоченная подготовкой к приему сотен кораблей, капитан Дрисколл поручила Маку руководство поисками, чтобы высвободить себе хоть немного времени. На самом деле работы хватило бы на дюжину офицеров всех специальностей, но, чтобы позволить себе такую роскошь, не хватало ни людей, ни времени. Втайне Дрисколл даже радовалась этому — она верила в эффективность гибких и немногочисленных организаций. Она стремилась провести поиски Столицы втихомолку, прежде чем руководство Лиги вспомнит о них и станет мешать, непрестанно подгоняя.

Следовательно, Мак был поставлен перед нешуточным выбором.

Джордж и Рэндолл составили список из тридцати одной звездной системы, отвечающей их критериям. Выбирались только системы двойных звезд с периодом обращения не менее семидесяти лет, со звездами, достаточно удаленными друг от друга, чтобы планеты двигались по стабильным орбитам. Системы должны были быть неизученными и иметь хотя бы одну звезду достаточной яркости, возраста и массы, чтобы обеспечить жизнь на ближайших планетах.

На первый взгляд задача была проста. Все, что требовалось сделать, — отправить корабль к каждой системе, пока где-нибудь не отыщется Столица. Но осуществить это на практике оказалось гораздо сложнее. Любая атака на Столицу в значительной степени выиграла бы от элемента неожиданности, и это означало, что корабли-разведчики должны действовать скрытно, ни в коем случае не обнаруживая себя. Не зная, что их нашли, гардианы будут вести себя менее настороженно, и это обстоятельство внушало оптимизм. Кроме того, заметив корабль-разведчик, гардианы будут готовы вылезти из кожи вон, лишь бы уничтожить его.

Разумеется, если корабль не вернется, значит, система оказалась той самой, но ограничиваться только этим предположением было неразумно. Кроме того, помешать кораблю вернуться могли не только гардианы, а поиск потерянных кораблей означал трату времени и сил впустую. Мак ясно давал командирам кораблей понять: он ждет, чтобы все корабли до единого вернулись обратно целыми и невредимыми, — и с таким требованием экипажи были вполне согласны.

Но ракетные оборонные установки гардианов в Новой Финляндии уже показали, с какой вероятностью они способны обнаруживать корабли на подходах к системе.

Следовательно, разведчикам приходилось искать признаки цивилизации на планетах, держась на почтительном расстоянии и пользуясь только пассивными детекторами. Они могли отслеживать радиочастоты, наблюдать за планетой в телескоп, пользоваться инфракрасными приборами и детекторами нейтрино — чем угодно, только не активными радарами. К счастью, цивилизованную планету обнаружить было куда проще, чем корабль или даже целый флот. Но в целом задача была не настолько проста. Заметить саму планету не составляло труда — в отличие от цивилизации, которую к тому же стараются скрыть.

Все зависело от того, насколько серьезно гардианы подошли к маскировке. Ни один корабль-разведчик не мог рисковать, подходя ближе к планете, чтобы провести оптические наблюдения или, к примеру, обнаружить свет городов. Но другие признаки цивилизации можно было заметить с достаточно большого расстояния: тепловые и радиоволны, потоки нейтрино, реактивные вспышки. Беда была в том, что гардианы могли замаскироваться достаточно надежно, если бы считали подобную маскировку достойной усилий. Источники энергии могли спрятать под землю, радиосвязь заменить лазерной или кабельной.

А если бы гардианы хотели избежать эмиссии нейтрино, они могли бы надежно спрятать реактивные генераторы и пользоваться химическими ракетами вместо реактивных. Все это было чертовски неудобно и дорого, но гардианы могли пойти на такие затраты.

Они сумели бы воспользоваться множеством видов скрытой техники, если бы хотели пойти на крайности и не боялись расходов. Но спрятать саму планету им не удалось бы никоим образом, как и долгое время дурачить наблюдателя с чувствительной аппаратурой, разве только в том случае, если бы гардианы решились забыть обо всех достижениях техники, начиная с девятнадцатого века.

53
{"b":"1301","o":1}