ЛитМир - Электронная Библиотека

Чего надо? – довольно нелюбезно осведомился он.

– Хозяин твой нужен, – ответил Элорн.

– Хозяин занят!

– Передай ему, что пришел Элорн. – В голосе эльфа появились нотки раздражения. Было видно, что он не привык ждать у порога в компании слуги.

– Чего? Ты… – вскинулся было карлик, но, встретившись глазами с эльфом, как-то быстро сник и, что-то пробормотав, исчез. Через несколько минут дверь распахнулась снова. На этот раз слуга лучился радостной улыбкой:

– Проходите, гости дорогие, добро пожаловать!

– То-то же, – удовлетворенно буркнул Элорн, и мы вошли в дом.

Внутреннее убранство дома разительно отличалось от убогости внешнего вида. У меня сложилось впечатление, что я попал в семнадцатый век. Столики на витых ножках, комоды и шкафы. Бархат на стенах, бесчисленное количество позолоченных приборов, чернильниц и прочей мелочи. Я даже протер глаза, а вдруг это мираж. Все-таки я не в Петродворце, а в Гнолле. Но ничего не изменилось.

– Приветствую, уважаемый Элорн! – Перед нами появился хозяин дома.

Маг был высок и широк в плечах. Если он и был гоблином, то я не заметил в нем уродства, свойственного этой расе. Обычный человек довольно приятной наружности. Только когда он улыбнулся и показал впечатляющий ряд зубов с клыками, я понял, что передо мной все-таки не человек.

– Привет, – сказал в ответ Элорн. – Я вернулся, как мы с тобой и договаривались.

– Прекрасно, прошу вас.

Мы прошли через анфиладу комнат и оказались в небольшом зале с мягкими кушетками, полукругом расставленными вокруг массивного овального стола. На столе лежала карта. На краю стола стоял канделябр с шестью свечами.

– Садитесь, – пригласил маг и, когда все сели, вопросительно посмотрел на Элорна.

– Ты все подготовил? – спросил тот.

– Да, осталась только мелочь…

– Что за мелочь? – подозрительно поинтересовался эльф.

– Дело в том, что ключа у меня нет.

– Что значит нет? – Элорн приподнялся в кресле.

– Да не переживай ты так, ты же меня знаешь. Ключ у первого министра двора его императорского величества по магии. Уж не знаю, откуда они пронюхали про наш договор, но король объявил ключ своей собственностью и просил передать тебе, чтобы ты лично явился к нему на аудиенцию.

– Ты хоть понимаешь, что ты сделал? – Эльф сокрушенно покачал головой. – Мы же договорились.

– Договорились. Но пойми, обстоятельства!

– Обстоятельства… Между прочим, я заплатил достаточно, чтобы ты сберег ключ. Или нет? – В голосе эльфа появились угрожающие нотки.

– Хорошо заплатил, о чем разговор, – маг с опаской наблюдал за своим гостем, – но я же не могу перечить королю. Тем более он не отнял у меня ключ, он просто забрал его. Ему нужен ты.

– Зачем?

– Как я понял, у него есть для тебя работа. А ключ хорошая награда.

– Ну, все, – со злостью сказал эльф. Он встал и вытянул перед собой руки. Вокруг ладоней начал разгораться клубок голубого пламени. – Сожгу все тут к болотным богам!

– Подожди, подожди! – взмолился насмерть перепуганный хозяин дома. – Прости меня, но я на самом деле ничего не мог сделать. Хочешь, верну тебе деньги, только ведь ключ я достал, значит, заработал. Разве нет?

– Ладно, – обреченно махнул рукой эльф, – связывайся с вашим королем. Что он там собирается мне предложить? Посмотрим.

– Сейчас, сейчас, – обрадованно залепетал маг и быстро вышел из комнаты.

– Вот мерзавец, – произнес Элорн в пространство, ни к кому конкретно не обращаясь. – Мы ему отвалили столько денег, а он упустил ключ. Да его надо было живьем в ад отправить. Сговорился небось с этим министром. Денег хотят заработать. Наверняка надо убить кого-то.

– И что же теперь делать? – поинтересовался я.

– У нас нет выбора, остается ждать возвращения Повета.

Кстати, маг не заставил себя долго ждать. Он вскоре появился, и не один. С ним был невероятно уродливый гоблин в пышном костюме, щедро украшенном золотыми перевязями и бесчисленными орденами и медалями. Я невольно восхитился умением размещать их на мундире так, что кое-где еще и оставалось свободное место.

– Первый министр его императорского величества по магии мэтр Лорден, – представил гостя Повет. Тот церемонно поклонился. Мы в ответ тоже.

– Я рад видеть вас, мэтр Элорн, – начал Лорден. Голос у него оказался на удивление приятным. – Я наслышан о вас и думаю, что небольшая просьба, выполнив которую вы немедленно получите нужный вам ключ, будет для вас легкой прогулкой.

– Надеюсь, – лаконично ответил эльф.

– В последнее время в Гнолле появилось много самозванцев и бунтовщиков. Настали смутные времена. – Лорден печально моргнул. – Но я нашел причину несчастий и бунтов. Между прочим, за два года их было целых пять, а до этого мы мирно жили целых сто лет.

– Продолжайте, – попросил Элорн.

– В общем, мне нужен камень равновесия. Этот камень позволит держать наш народец в спокойствии. Только вот незадача – камень находится в пещерах на юге Соленой топи.

– Камень равновесия? – В голосе Элорна звучал неприкрытый сарказм. – Вы издеваетесь? Этот артефакт безуспешно искали поколения магов! Это у вас называется небольшая просьба?

– Но в отличие от них я знаю, где он находится. И дам вам карту!

– И вы никогда не пытались его забрать сами? – недоверчиво спросил немного успокоившийся Элорн.

– Почему же, пытались, только среди наших нет магов такого уровня, как вы. Я, понимаете ли, слишком стар. Повелительница Болот справлялась и без камня, нашему же королю, скажем между нами, далеко до нее. Так что вы нам камень равновесия, мы вам ключ. Договорились?

– Договорились, – с тяжелым вздохом сказал эльф.

– Отлично. Вот вам карта пещер. – Министр протянул эльфу лист бумаги. – Повет объяснит вам, как добраться до них. Надеюсь, это задание вас не задержит.

Маг проводил Лордена и вернулся обратно. Элорн угрюмо посмотрел на него.

– Ну, спасибо тебе, старый друг, – в словах эльфа звучал сарказм, – устроил нам «легкую» работенку… Давай выкладывай, где эти пещеры. Прошу к столу.

Маг подошел и склонился над картой. На сарказм эльфа он не обратил ни малейшего внимания.

На карте было нарисовано болото. Вообще-то я не видел смысла в подобных картах. Я сам могу такую нарисовать за несколько минут. Грубо закрашенное зеленой краской пятно, и все. Ни надписей, ни каких бы то ни было линий координат и подобных необходимых картографических принадлежностей.

– Мы сейчас здесь. – Повет коснулся пальцем карты, и на ней вспыхнула оранжевая точка. – Пещеры вот здесь. – Он ткнул пальцем в южную часть карты, там тоже загорелось оранжевое пятно. – У вас ковер?

– Да, – кивнул эльф.

– Завтра к вечеру вы будете на месте.

– Ясно, – произнес Элорн, внимательно разглядывая карту. – Теперь давай о пещерах. Что за пещеры, кто в них обитает, в общем, все, что знаешь.

– Пещерам более тысячи лет. А обитает в них обычная нечисть. Циклопы, химеры, мантикоры – это из крупных, не считая всяческой мелочи вроде василисков и медуз. Обычные пещеры.

Артем присвистнул:

– Ничего себе обычные пещеры. Если у вас во всех пещерах столько монстров, то я вам сочувствую. Судя по всему, даже одна-единственная тварь из перечисленных вполне может оторвать нам головы, так ведь?

– Да, несомненно, – подтвердил маг, – но это в том случае, если вы будете стоять и ждать, пока вам оторвут голову. Пещеры огромны, никто не знает их длины, говорят, они далеко заходят как в болота, так и в Потир. Так что разнообразие монстров не говорит об их концентрации. Я думаю, что справиться с ними будет несложно. Вы же маги.

– Маги, маги. – Элорн покачал головой. – У тебя можно остановиться на ночлег?

– Да, можно. Конечно.

– Тогда веди. И позаботься об ужине.

– Все сделаем.

Мы направились за хозяином дома. Нас провели в очень приличные апартаменты, украшенные не хуже, чем все остальное в этом доме. Та же бьющая в глаза позолота, те же «екатерининские» навороты. Что ж, по крайней мере, две кровати были застелены мягкими матрасами и нежнейшими простынями.

26
{"b":"13214","o":1}