ЛитМир - Электронная Библиотека
Содержание  
A
A

Секрет процветания термитов заключается в устройстве их сложной социальной системы. Работа делится между несколькими кастами, у каждой из которых имеется своя функция. По словам бельгийского писателя и философа Мориса Метерлинка, «цивилизация термитов, самая ранняя из всех цивилизаций, самая интересная, самая сложная, самая разумная и, в каком-то смысле, самая логичная и наилучшим образом приспособленная к преодолению трудностей бытия, какая когда-либо появлялась до нашей собственной цивилизации».

На вершине термитного сообщества стоят король и королева. Каждая колония начинает свою жизнь по меньшей мере с одной королевской пары, которая функционирует как машина по производству яиц. Брюшко королевы, похожее на маленькую сосиску, может иметь у некоторых видов 12 см в длину и 2,5 см в толщину; содержимое его — репродуктивные органы и яйца. Исследователям попадались королевы, которые клали 80 000 яиц каждый день — приблизительно по одному в секунду.

Трон поддерживает рабочая каста. Будучи слепыми и бескрылыми, эти термиты трудятся как слуги, рабочие и няньки, занимаясь кормлением королевы и транспортировкой яиц по мере их появления. У некоторых видов рабочие занимаются также добыванием пищи и строительством гнезда из грунта и частично переваренной пищи, смешанных со слюной и экскрементами. Рабочие термиты способны восстановить снесенный бульдозером свой двухметровый дом в считанные часы.

Защитой колонии занимаются солдаты — наиболее приспособленная к выполнению своей функции каста. Некоторые из этих защитников вооружены острыми клещами, по длине превосходящими их тело. Другие солдаты — это ходячие пробки, которые своей тяжелой головой могут закрыть коридор, преграждая дорогу чужаку. Некоторые действуют как камикадзе: при нападении они взрываются. Еще одна разновидность солдат снабжена головой, которая выделяет яд и обмазывает или обрызгивает им врага, позволяя сражаться, не жертвуя при этом своей жизнью.

Имеются также претенденты на трон — «принцы» и «принцессы». В отличие от рабочих и солдат, эти термиты имеют глаза, зачатки крыльев и половые органы. Их держат на случай, если королевская пара ослабнет или умрет. Кроме этой возможности, у них будет еще один звездный час. По мере приближения сезона дождей бугорки на месте крыльев превращаются в настоящие крылья, а рабочие роют в гнезде тысячи узких выходных щелей. Окрыленные «принцы» и «принцессы» собираются у выходов, и в один как будто бы волшебный момент они вырываются из гнезда всей массой. Воздух над африканской саванной в это время кажется кипящим от массы порхающих термитов.

Этот массовый исход насекомых из гнезда привлекает множество птиц, соблазненных щедрой поживой. А термиты в конце концов теряют свои крылья и начинают искать брачных партнеров. Парочка выкапывает маленькую норку в земле, в которой и начинает размножаться. Гак возникает новая колония термитов.

В этом строго регламентированном кастовом мире, с четко разграниченными функциями его членов роль управляющего играет замечательная система химического контроля. В классическом эксперименте, поставленном в 1960-х годах швейцарским энтомологом Марти Лашером, вокруг королевы были поставлены экраны, не позволявшие ее слугам прикасаться к ней. Почти сразу же «принцессы» этой колонии начали превращаться в потенциальных королев. Из этого Лашер сделал вывод, что королева правит главным образом посредством выделения химических веществ, называемых феромонами. Эти вещества разносятся по гнезду приближенными королевы, пресекая всякие попытки ее свержения.

Последующие опыты показали, что феромоны контролируют, по всей вероятности, все стороны жизни колонии. Они диктуют, должны ли из яиц появиться солдаты, рабочие или королевы. Они служат указателями уличного движения для слепых солдат и рабочих, водя их по гнезду и в экспедиции за кормом.

Даже форма и сложная структура гнезда определяются химическими сигналами. Так, было обнаружено, что влажные феромоны побуждают рабочих строить вертикальные опоры, а сухие заставляют их вести горизонтальное строительство.

Изучение этих химических регуляторов может дать людям большие выгоды в виде производства инсектицидов, адресно направленных и безопасных.

Термиты — прожорливые едоки. Меню их довольно разнообразно, они могут поедать трухлявое дерево, навоз, гниющие листья и траву. Некоторые термиты настоящие «садовники» — они разводят в своих гнездах съедобную для них грибковую плесень. Другие поедают органические частицы почвы, таким образом разрыхляя и обогащая ее.

Как и ближайшие их родственники тараканы, термиты для переваривания съеденной пищи нуждаются в микроорганизмах. Настоящий зоопарк из 100 видов различных бактерий и простейших одноклеточных живет в кишечнике каждого термита, помогая ему переваривать клетчатку травянистых и древесных растений.

Газ метан — обязательный побочный продукт анаэробного (бескислородного) разложения клетчатки. Но когда ученые попытались измерить объем метана, выделяемого термитной кучей, пластиковый мешок, которым накрыли эту кучу, оказался пустым.

Для оппонентов Циммермана это означало, что термиты не выделяют метан в атмосферу. Но Циммерман пришел к выводу, что его коллеги не там искали. Используя свои инструменты, он установил, что газ выделяется из небольших отверстий, шириной с карандаш, через которые выходят термиты, отправляющиеся за кормом, и которые находятся на расстоянии более 30 м от термитника. Это открытие подтвердило давнее предположение, что все термитники оборудованы воздушным кондиционированием. Циммерман измерил объем воздухообмена в так называемых дымоходных термитниках и с удивлением обнаружил, что он составляет 500 литров в минуту!

Достаточно ли метана, выделяемого термитами, для изменения климата Земли? Ответить на этот вопрос можно только в ходе масштабных комплексных исследований.

САМОЕ ДОЛГОЖИВУЩЕЕ ПОДВОДНОЕ ЖИВОТНОЕ — МОРСКОЙ ЕЖ

Жизнь красного морского ежа, возможно, скучна, но никак не коротка: ученые обнаружили, что это покрытое иглами существо может прожить 200 лет.

100 великих рекордов живой природы - i_034.jpg

Морские ежи — класс беспозвоночных животных типа иглокожих. Насчитывают около 800 видов и распространены очень широко, причем до глубин 7 км. Тело ежа заключено в панцирь из известковых пластинок, усеянных подвижными иглами.

Один из видов морских ежей, живущих на мелководье у западного побережья Америки, исследовал Томас Эберт, морской биолог из университета Орегона. Он заявил: «Морские ежи практически бессмертны. Они могут гибнуть в результате нападения хищников и болезней, их ловят рыбаки, но у них не возникает признаков старения. Имеются свидетельства того, что у 100-летнего морского ежа столько шансов прожить еще год и произвести потомство, сколько и у 10-летнего».

Ученые считали, что морские ежи живут 10–15 лет, пока не измерили уровень радиоактивного углерода-14, элемента, количество которого во всех живых организмах значительно увеличилось после испытаний атомных бомб в атмосфере в 1950-е годы. Они обнаружили, что темп роста морских ежей остается стабильным и равномерным вне зависимости от изменений, происходящих в среде обитания. Морские ежи никогда не перестают расти. Чем морской еж больше, тем он старше. А диаметр самых крупных особей достигает 30 см.

Красные морские ежи питаются водорослями. «Считалось, что они, по крайней мере частично, виноваты в упадке морской экосистемы», — отметил Эберт. В 1970-е годы, когда рыбаки узнали, что в Японии половые органы морских ежей считаются деликатесом, эти животные стали объектом усиленного промысла.

САМОЕ БОЛЬШОЕ БЕСПОЗВОНОЧНОЕ — ГИГАНТСКИЙ КАЛЬМАР

Гигантские кальмары, которых древние мореплаватели принимали за морских змеев, живут на глубине 200–1000 м. Их вес может составлять до 1000 кг. Самый большой из таких кальмаров был найден берегов Новой Зеландии в 1880 году и имел 18,5 м в длину.

26
{"b":"150198","o":1}