ЛитМир - Электронная Библиотека

— А может быть, стоит провести какую-то ограниченную акцию, свести на нет силу их флота и таким образом вправить им мозги? — поинтересовался Фирмаже.

— Таких программ я уже заложил в компьютер больше, чем жарится политиков в аду, — ответил Ван Рийн. — И каждый раз получал один и тот же тошнотворный ответ. Делая скидку на минимальные потери, компенсации, жалованье, премии за риск, строительство, эксплуатационные расходы, расходы на амортизацию, убыточность бизнеса в других местах из-за невозможности осуществлять там надзор, взятки, потерю выгоды, если деньги будут вложены не туда, куда следовало бы их вложить, и т.д. и т.п. — Последовало длинное цветистое ругательство. — Короче говоря, нам это не по карману.

Внезапно что-то вспомнив, он обратился к дворецкому:

— Симонс, старый таракан, тащи-ка сюда вазу с ореховым ассорти, только не слопай все по дороге, понял?

— Прошу простить мне мое невежество, милостивые господа, — звонко защелкал Горнас-Киев. — Я весьма поверхностно ознакомлен с этим довольно неприятным фактом. Зачем бортудианцы клеймят членов человеческих экипажей?

Фирмаже и Мджамбо уставились на него. Они знали, что прямодушие — характерная черта аборигенов Кентавра, но не до такой же степени! Ван Рийн спокойно разгрыз бразильский орех, вызвав у всех, кроме Горнас-Киева, благоговейный трепет, и протянул руку за бокалом бренди.

— Им не хватает своих собственных свинячьих мозгов, — буркнул он.

— Я постараюсь объяснить вам это подробнее, — сказал Краанак.

Подобно многим марсианам эпохи Сирухской Орды — последней волны иммигрантов, заселявших некогда пустынную соседнюю с Землей планету, он был прирожденным оратором. Побежав когтистыми руками по своим перьям и вставив трубку в сфинктер шлема, он разжег ее.

— Борту — это отсталая планета, по восьми пунктам схожая с Землей, ее коренных жителей можно отнести к гуманоидам, — начал он. — Когда их впервые посетили исследователи, они находились на ранней стадии развития атомной промышленности и на новую, высшую культуру отреагировали, как параноики. По крайней мере, самая многочисленная нация вскоре подчинила себе остальных. С помощью некоторых безответственных элементов данной цивилизации, оказывавших ей помощь за высокую плату, она невероятно быстро модернизировала свою технологию. Объединившись, бортудианцы начали претендовать на основание межзвездной империи. Сегодня они господствуют над пространством протяженностью более сорока световых лет, хотя практически используют внутри него лишь несколько систем типа Солнечной.

Вообще говоря, они не желают иметь ничего общего с внешним миром, без сомнения, потому что правители опасаются, как бы этот контакт не нарушил стабильности их режима. Разумеется, они вполне в состоянии удовлетворять собственные нужды, не выходя за границы своих колоний. Исключение составляют лишь квалифицированные астронавты. Уж если даже нам, со всеми нашими возможностями в сфере робототехники, до сих пор не удалось создать надежный автоматизированный флот, то что говорить о бортудианцах? Можно представить, какие затруднения они испытывают, комплектуя экипажи.

— Хм, — отозвался Фирмаже. — Мысль о перевороте уже приходила мне в голову. Я никак не могу поверить, что все их население процветает. Может быть, послать туда несколько обычных грузовых кораблей… двойных агентов… Коссалют вместе со своим мерзким правительством, подорванным изнутри…

— Разумеется, в свое время мы обсудим и этот план, если ничего другого не останется, — перебил его Ван Рийн. — Но в любом случае это займет много времени. Между тем противники полностью возьмут под свой контроль границу Стрельца. Мы должны найти быстрый способ вернуть себе дороги через это пространство.

Краанак пустил густое облако дыма.

— Я продолжу, — сказал он. — Так вот, бортудианцы могут построить столько кораблей, сколько им заблагорассудится, а нужно им немало, поскольку их экономика развивается стремительными темпами. Только благодаря этому они могут сохранить империю, тем более что шовинизм ее хозяев способствовал демографическому взрыву. Но они не в состоянии достаточно быстро подготовить необходимое число квалифицированных астронавтов. Гордость, а также небезосновательная боязнь идеологического заражения удерживают их от того, чтобы посылать студентов на планеты Технической цивилизации или нанимать навигаторов среди инопланетян. Сами же они располагают всего лишь одной академией астронавигации, да и та не укомплектована штатами.

— Я знаю, — вмешался Мджамбо. — Если б нам удалось заставить их одуматься, для меня это был бы чертовски прибыльный рынок.

— Таким образом, — продолжал Краанак, — в течение двух последних лет они периодически устраивают засады на наши корабли. Без сомнения, они понимают, что в конце концов их начнут избегать, как уже и предложило Братство. Но к тому времени они уже смогут предоставить населению возможность заниматься своими делами, а захваченные корабли использовать для обеспечения нужд остальных. Не опасаясь больше прямого или косвенного вмешательства извне, предводители начнут не спеша перестраивать бортудианское общество. Мне кажется, подобные примеры можно найти и в истории Земли.

В настоящее время их действия бросают явный вызов так называемому «межзвездному кодексу». При этом ни одно правительство, кроме Федерации, не в состоянии предпринять что-либо по этому поводу. Но Земля с традиционным отвращением воспринимает саму мысль о войне, и потому Федерация ограничилась лишь несколькими слабыми протестами. Подоплека же всего этого состоит в том, что наиболее сильная фракция в правительстве не без удовольствия наблюдает за крушением планов высокомерной Политехнической Лиги. Некоторые ораторы даже утверждают, что следует формально признать распространение территориального суверенитета на межзвездные пространства. Забавный принцип, если это вообще можно назвать принципом, а?

Краанак вытащил трубку и выколотил ее о поднос.

— Как бы то ни было, — закончил он, — они силой захватывают людей, обрабатывают их мозг и затем приписывают к своему собственному транспортному флоту. Чтобы подготовить астронавта, нужны годы. Даже только в этом мы теряем одну из основных своих ценностей.

— Но неужели так трудно от них удрать? — спросил Фирмаже. — Любое астрономическое расстояние столь колоссально… Разве нельзя просто уклоняться от их патрулей?

— Восемьдесят пять процентов наших кораблей именно этим и спасаются,

— вступил в разговор Ван Рийн. — Но это не выход. Кому-то не повезло, и это несчастное меньшинство…

— Те, кого засекли с помощью сверхчувствительных приборов, действующих в радиусе одного светового года, по мгновенным псевдогравитационным пульсациям гиперлетов, а затем окружили бортудианские корабли, обладающие большей скоростью и маневренностью, чем наши…

— …это несчастное меньшинство становится слишком многочисленным. Братство больше не желает с этим мириться. И, между нами говоря, я бы на их месте тоже не стал. А что касается «тактики избегания», то пробовали применять много разных вариантов, вплоть до остановки двигателей и затаивания. Ни один из них не оказался достаточно эффективным.

— Хорошо, ну а как тогда насчет конвоирования наших кораблей? — настаивал Фирмаже.

— А вы представляете, во сколько нам это обойдется? Я просчитал и этот вариант. Огромные убытки, не говоря уже о расходах на строительство эскортных боевых кораблей. Гораздо проще и дешевле отказаться вовсе от торговли со Стрельцом.

— А разве нельзя вооружить сами грузовики?

— Вот дьявол! Вы разве не слышали, что сказал фримен Краанак? Роботы пока еще ни в чем не могут полностью заменить живой человеческий мозг, за исключением, пожалуй, бюрократов.

Ван Рийн теперь намеренно не сдерживал своего раздражения, надеясь, что это послужит толчком для новых идей. Выдержав многозначительную паузу, он добавил то, что и так было всем известно:

— Кораблю класса «фрегат» требуются двадцать человек для обслуживания орудий и приборов. Невооруженному торговцу достаточно четырех. Прикиньте расходы на жалованье экипажу. У нас бы возникло настоящее перенаселение. Кроме того, придать каждому экипажу лишних шестнадцать человек значило бы обескровить другие маршруты. Где взять людей для работы на них? Не говоря уже о расходах на снаряжение и оборудование. Мы не в состоянии это осилить; наши деньги улетучились бы, как пар из преисподней. И что хуже всего — Коссалют это знает. Ему надо лишь выждать, придерживая свои бандитские патрули до тех пор, пока у нас не иссякнут силы. Тогда он, возможно, попытается завоевать новые пространства, поближе к Антаресу.

4
{"b":"1546","o":1}