ЛитМир - Электронная Библиотека

Намокшая одежда тянула ее вниз, и она снова погрузилась под воду, но на этот раз сама стала пробиваться на поверхность; это ей удалось, и скоро Криста очутилась в спокойной заводи. Ее прибило к берегу. Опираясь на руки и на колени, она вскарабкалась на болотистую отмель и упала без сил.

Спустя некоторое время — она не могла бы сказать, долгое или нет, — Криста подняла голову и огляделась. Она не имела представления о том, как далеко находится от моста, и все-таки двигалась дальше. Юделл не захочет потерять заложницу, которая стоит между ним и неизбежной смертью. Он станет преследовать ее хотя бы для того, чтобы обнаружить тело, потому что если Хоук найдет ее мертвой, то атакует врагов со всей жестокостью.

С трудом поднявшись на ноги, Криста пыталась решить, что ей делать. Если попробовать идти по дороге, Юделл получит возможность достаточно скоро найти беглянку; если Криста пойдет по бездорожью, она легко может заблудиться в этих местах, где нет ни одной человеческой души, зато немало опасностей. Оставалась только река.

Девушка подошла ближе к берегу. Течение по-прежнему было мощным и быстрым. Было бы полным, безумием довериться ему. Но ведь не убило же оно ее до сих пор. Криста ослабела, у нее много ушибов — но это пустяки по сравнению с тем, что могло бы случиться. Где-то впереди ее ждут пороги. Криста была уверена, что не проплывала через них: она бы не выжила. Но если она будет вести себя осторожно и покинет реку до порогов, может, все и обойдется.

Заводь находилась в тени нескольких старых дубов. На берегу у самой воды валялся большой отломившийся сук. Криста осторожно столкнула его в воду. Убедившись в том, что он плавает, девушка без раздумий стянула с себя большую часть одежды и, оставшись в одной рубашке, вошла в воду. Ухватившись за сук, она всем телом толкнула его вперед и поплыла из заводи к реке.

Подъехав к краю пропасти, Хоук натянул поводья. Он заметил, что к берегу причаливала лодка, — на земле были видны борозды. Махнул рукой, подзывая к себе Торголда.

— Пусти-ка сюда твою собаку.

Едва животное оказалось на земле, как принялось бегать кругами по просеке, низко опустив нос и принюхиваясь. Пес бегал все быстрее и быстрее, суживая пространство поисков, пока через несколько минут не устремился к лесной чаще и не помчался дробной рысью к северу. Через полмили, на развилке, он, не останавливаясь, побежал по дороге, которая располагалась слева.

— Хороший пес, — сказал Торголд, свистом подозвал к себе собаку и показал, чтобы она снова вспрыгнула к нему на седло.

— Откуда вы узнали об этой просеке? — спросил у Хоука тролль, когда они двинулись дальше.

— Я сам ею пользовался. Сразу за ней на реке есть пороги. Вам надо либо перенести лодку по берегу, обходя эти пороги, либо ехать дальше верхом. Это одна из двух главных дорог в Мерсию.

Лицо Хоука хранило мрачное выражение. Они с самого утра ехали верхом без отдыха. Теперь день клонился к вечеру, но ни сам Хоук, ни его люди не выказывали ни малейшего намека на усталость. Юделл далеко опередил их. Чтобы схватить его, им понадобится напряжение всех сил и даже сверх того. Или особая удача.

«Хорошо, что с нами собака», — подумал Хоук. Без нее они не знали бы с уверенностью, что едут по верному пути. Было бы недопустимо ошибиться еще раз.

Отряд продолжал ехать вдоль реки, вверх по течению. Давным-давно, когда жизнь Хоука, казалось, состояла из одних только сражений, он научился время от времени отстраняться от происходящего. Это давало усталому мозгу и телу некоторый отдых при сохранении чувства опасности. Теперь лорд старался впасть в такое же состояние, чтобы хоть ненадолго отключиться от невыносимой муки, какую он терпел с той минуты, когда узнал, что Криста попала в руки Юделла. Ничего у него, однако, не получилось.

Тысячу раз он проклинал себя за то, что не сумел предугадать, как поступит мерсианец. Был слишком уверен, что тот попадет в расставленную для него ловушку. Вероятно, так оно и произошло бы, если бы не Криста: появившись при дворе, она привлекла внимание Юделла и разожгла его злобу. Ее следовало оставить дома, в Хоукфорте, даже если пришлось бы держать под замком.

А теперь она может погибнуть.

Хоук задохнулся от пронзившей его боли, какой не причинял ему ни один удар в годы битв. Он не может потерять ее! Господи, он не может! Ради ее спасения он сделает все, что угодно.

Хоук молился редко. Жизнь в сражениях научила его тому, что Бог не принимает во время битвы чью-либо сторону. На его глазах в одно мгновение погибали люди, ради которых он был готов пожертвовать собой, а другие, наоборот, избегали смерти раз за разом. Своей жизнью Хоук был обязан воинскому искусству, удаче и тому, что называют судьбой.

Сейчас он молился так, как и не ожидал от себя. Всем сердцем и всей душой. Если Господь сохранит Кристу, он, лорд Эссекс, будет готов на все, даже откажется от нее, если надо. Он сможет жить без нее, пусть и бессмысленной будет эта жизнь… только бы знать, что где-то на свете есть Криста. Представить себе мир без Кристы для Хоука было совершенно невыносимо.

Собака залаяла.

Хоук отвлекся от своих мыслей и увидел, что Торголд борется с псом, стараясь удержать его на седле.

— Что-то учуял, — сказал Торголд и отпустил собаку.

Пес снова принялся бегать кругами и что-то вынюхивать.

В душе у Хоука вспыхнула надежда. Может, они ближе к цели, чем думали. Если что-то случилось и задержало Юделла…

Пес продолжал бегать кругами, опустив нос к самой земле. Не в состоянии взять след, собака становилась все более возбужденной. Торголд спешился и подошел к животному.

— Что тебя беспокоит, парень?

Пес негромко взвизгнул и опустил хвост.

— Мы его потеряли? — спросил Хоук.

Как это могло случиться? У Юделла единственная цель — скорее добраться до Мерсии и своего укрепленного замка. Сойти с дороги он вряд ли мог: это бы его сильно задержало. Не мог он и вернуться к реке, так как оставил лодку у порогов. Раздобыл другую? Что-то не похоже — ничто на это не указывает, не видно ни одной прогалины, где можно было бы вытащить лодку на берег, нет и лошадей, оставленных всадниками.

— Нет, — сказал Торголд, — он точно был здесь, но запах старый. Что-то еще вынудило этого парня забегать.

Он в утешение слегка потрепал пса по загривку. Собака напряглась, глядя в сторону реки, подняла переднюю лапу, вытянула нос и хвост.

— Его обучали охоте, — произнес Хоук. Все его чувства мгновенно обострились. Он тоже посмотрел в ту сторону, где в просветах между деревьями сверкала вода быстрой реки. — Мог ли Юделл повернуть назад?

Он даже не успел договорить, как вдруг к нему вернулась надежда. Криста — женщина необычайно сильная и смелая. Если бы у нее появилась хоть малая возможность бежать, она бы ею непременно воспользовалась. Он тотчас съехал с дороги и направил коня через кусты к реке. Его люди последовали за ним. Едва они оказались на берегу, как пес снова поднял лай. Он бегал взад и вперед между берегом и наблюдающими за рекой людьми. Потом присел, высунул язык и уставился на Хоука.

— Будь я проклят, если он не старается мне что-то сказать!

Лорд спешился и подошел к реке так близко, что вода плеснула ему на сапоги. Он пристально вглядывался в бурлящую синеву. В послеполуденной тишине было слышно только, как поскрипывают седла, пофыркивают лошади, негромко щебечут птицы и жужжат насекомые. Серебром сверкнула в воде быстрая форель.

Несколькими милями южнее река превратится в сплошные пороги, но здесь она широкая и глубокая. Из воды торчали мокрые верхушки камней, течением несло деревянные обрубки и толстые сучья. За один такой сук, кажется, что-то зацепилось…

Хоук вгляделся пристальнее и тотчас понял, в чем дело, тем более что собака опять залаяла. Сердце у него сжалось от страха. Больше не раздумывая, он кинулся в воду и поплыл как можно быстрее. Ему понадобились все силы, чтобы справиться со встречным течением и доплыть до цели. Вскоре он убедился, что прав. Криста, мокрая, дрожащая, с бледным лицом, цеплялась за сук, но на губах у нее, когда она увидела Хоука, появилась слабая улыбка.

63
{"b":"17672","o":1}