ЛитМир - Электронная Библиотека
A
A

Форт Ванкувер, покинутый Гудзонской торговой компанией, давал мало возможностей для джентльмена с хорошей наследственностью. Хотя он имел некоторые успехи в спекуляции, пока Маклохлин, Большой Белый Орел, не прислал предупреждение прекратить дела. После тихого увольнения Тадеуса из Форта Ливен он обдумывал свои перспективы.

Деньги и драгоценности, которые он по возможности забирал у беззащитных женщин, хорошо послужили его надобностям. Теперь они закончились, также как и деньги, присланные родителями для вкладов в Вильямет Вэли.

Чинукский гонец получил послание от плоскоголовых, что Ариэль хочет видеть его.

Она всегда хотела видеть его, самодовольно решил Тадеус. Любая женщина не против компании красивого джентльмена, достигшего совершенства в покорении дамских сердец.

— Женщина Большой Лошади, — пробормотал он, вспоминая любовь Ариэль к огромным животным. — Богатая женщина, которая проводит время в конюшне.

Судя по словам чинукского посланца, Ариэль собирается начать разводить лошадей, фермерствовать и открыть свое дело в Орегон-Сити. Приданое богатой Ариэль поддержит его в течение многих лет. Он сможет жить как помещик. Она всегда любила, его, немного нервничала и смущалась, когда он был рядом. Миниатюрная женщина, а он предпочитал крупных и пышных или совсем молоденьких девственниц. У Ариэль был злой нрав, подходящий к непослушным рыжим волосам и дьявольской левой руке.

В качестве ее мужа он будет иметь право обуздать этот весьма милый характер любым способом без всяких помех. Также как стегая лошадь, можно сломить ее упорство. По опыту он знал, что беременность и роды ослабляют женщин, смиряют их дух, и намеревался постоянно наполнять чрево Ариэль наследниками Нортрапов.

Женитьба на Ариэль отлично впишется в его планы. После выбора добровольно покинуть армию, вместо бесчестья увольнения, ему приходилось трудно. А приезд Ариэль для него большая удача. Он женится на ней и заживет жизнью настоящего джентльмена в Вильямет. Если она умрет или, когда ее дух будет окончательно сломлен, они смогут вернуться на Восточное Побережье к обширным денежным запасам Браунингов. Со временем он извинится за юношеские проступки перед высшим светом. Жаркие любовные приключения молодого человека с бурлящей кровью могут быть поняты и прощены, когда все увидят его зрелость и присутствие рядом строгой Ариэль. Никто не сомневался в ее репутации прекрасной деловой женщины, хотя необычная решимость заниматься бизнесом поражала многих. Он возьмет бразды правления из рук Ариэль и будет управлять делами Браунингов, как сам того пожелает. Распродажа по частям огромной империи станет началом большого успеха.

Тадеус улыбнулся, его мысли перескочили на документы увольнения из армии. Он отдал целое состояние, чтобы сделать увольнение быстрым и легким. В армии существовали неприятные способы разборок с нарушителями порядка. Маргарет поймала его улыбку и робко улыбнулась в ответ.

— Иди сюда и приведи в порядок мои волосы, хорошо, дорогая? — сказал Тадеус. — Потом я сообщу тебе кое-что важное.

Ночью Маргарет тихо покончила с жизнью.

Фургоны медленно продвигались по пустынной местности, к Даллесу. Там они встретили людей, предложивших переправить фургоны вниз по реке к Форту Ванкувер. Несколько повозок погрузили на плоты, но Смитсон выбрал сухопутную дорогу, старый индейский путь, пересекающий горную гряду. Караван пересекал долины, переправлялся через реки, объезжал высокие заснеженные горы.

Каждый день уставшие сердца переселенцев с нетерпением ждали будущее. Фургоны тянули смешанные упряжки из лошадей, мулов и волов. Першероны Ариэль паслись на богатых травах и возвращали силу, утраченную в засушливых районах. Сиам и Глэнис долгие часы проводили вне лагеря, а Лидия объявила, что нашла свой Райский Сад.

Позади оставались мили изнуряющего пути, горные вершины и густые леса. Фургоны все чаще ломались, одежда и обувь переселенцев поизносились.

Женщины во «вдовьем поезде» Ариэль становились сильнее, беспокойнее, больше заботились о своей коже и волосах. Несмотря на натруженные руки, перебирали на привалах сложенные в сундуках хорошие наряды, которые были сшиты за время путешествия. Они будут надеты для будущих мужей.

Ариэль думала о своих планах. В них произошло небольшое изменение. Маленькое дополнение к брачным мечтам.

Она решила заполучить Люка, а не Тадеуса… и на своих условиях.

18

Люк вложил всю силу в удар топором по дереву. Были и более простые способы собрать дрова для костра, но он выбрал молодое деревце, чтобы выплеснуть свое разочарование.

Ариэль послала за Нортрапом. Эта обжигающая мысль привела к очередному сокрушительному удару по дереву. Люк методично рубил, не в силах успокоиться.

Сиам перевел проезжавшим индейцам племени плоскоголовых ее просьбу увидеть Нортрапа. Когда Тадеус Нортрап приедет, он умрет.

Люк заскрежетал зубами. Ему не нравилась идея своей жены, женщины, которая соблазняла и разочаровывала. Она послала за другим. И еще ему не нравилась мысль, что Ариэль была приманкой. Упорная, решительная, Ариэль вела Нортрапа к смерти.

Топор вошел в ствол слишком глубоко и Люк смотрел на него, вытирая со лба пот. Белка спустилась на землю с толстой сосны и скрылась в зарослях ольшанника. Каждый день время ускользало слишком быстро. Люк вздрогнул, вспотевшее тело бил озноб.

У него была женщина, которую ужасно хотел Нортрап. И когда тот приедет, он умрет.

Потом Ариэль и будущее, которое Люк увидел мельком вместе с ней. унесутся прочь, как сухие листья на осеннем ветру.

Саша Эберхарт пил чай с Ариэль и Глэнис вечером накануне их прибытия в Орегон-Сити. Остальные переселенцы продолжили путь в город. Но несмотря на постоянный холодный дождь, женщины потребовали два дня отдыха для «наведения красоты». Несколько жен эмигрантов попросили своих мужей позаботиться о скоте «вдов». Женщинам нужно время, чтобы привести себя в порядок.

Смитсон неожиданно схватил Ариэль и крепко обнял. Отпустив ее, он неуклюже похлопал Ариэль по плечу.

— Вы проделали хорошую работу. Мои поздравления. Мэри рассказала мне о ваших женщинах, и я одобряю вашу задумку, хотя это и не женское дело. Можете ждать, когда устроитесь, — капитан потер густые бакенбарды. — Моя ферма рядом. Приезжайте, если дела пойдут не так, как вам хочется. Я помогу.

Когда Ариэль поблагодарила его, Смитсон взял и потер ее руку.

— Вы негодница, миссис Д'Арси. Проблема для любого мужа. Бедный Люк или Люсьен, как вы его называете, потерял свою наемную работу.

Потом он подмигнул, и Ариэль поняла, что смеется. Она поднялась на цыпочки и поцеловала Смитсона в щеку.

Взволнованный и покрасневший, капитан направился к Мэри, которая смеялась и поддразнивала.

Натянули палатки, потом Омар, Сиам и Люк нарубили дров для огромных костров. Женщины были в восторге от предложения Люка о паровой бане. Сидя в горячем пару под натянутой парусиной, они делились мечтами, волнениями и страхами. Договорились, что никто из них не расскажет о прошлом другой.

Если женщина решит выдать свои секреты мужу, она не будет упоминать об отвратительном прошлом остальных. Среди пара, пахнущего сосновыми поленьями и травами, они плакали и утешали друг друга. Лидия смешивала огромное количество масел и лечебных грязей для смягчения лица и рук.

Она колдовала над очищенным рыбьим жиром. просматривала свои записи и сравнивала результаты. Лидия купила рыбий жир у индейцев, многократно очищала и ароматизировала его.

Женщины наслаждались роскошью купания и ухода за собой, почти целый день провели они в парильне, построенной Люком и Сиамом. Каждая пробовала различное мыло, шампуни и масла, потом подбирали прически. Сосны скрывали веселую женскую суету, пока Люк и Сиам носили дрова для костров. Отчужденный и гордый. Омар устроился рядом с лошадьми и волами.

Саша, маленький, жилистый, седовласый мужчина, одетый в городской костюм, нервно глотал чай и информировал Ариэль о владениях Браунингов и переучете товаров. Она все аккуратно записывала. Вдовец долгие годы, Саша был завидный жених, изысканный, подтянутый мужчина. Всякий раз, когда Анна проходила мимо с водой для купания, его глаза стреляли в ее сторону.

70
{"b":"17699","o":1}