ЛитМир - Электронная Библиотека
A
A

Пит тотчас понял идею Юпитера. Рычаг! Он схватил длинную палку и засунул ее между камнем и стеной. Ребята навалились на рычаг всем своим весом, и глыба откатилась в сторону.

Перед ними открылась темная шахта. Юпитер направил в нее луч фонарика.

— Там опять здоровенная пещера, — сообщил он.

Пит бросил палку, и ребята устремились к выходу. Очутившись в пещере, они посветили вокруг.

Пит шумно вздохнул.

Юпитер молча всматривался в темноту.

Они стояли под сводами гигантской пещеры. В центре ее чернела обширная водная поверхность.

ТАИНСТВЕННОЕ ОЗЕРО

Озеро блестело в лучах фонариков. Пит судорожно вздохнул.

— Озеро, — подавленно произнес он, — в котором живет чудовище.

— Стало быть, озеро все-таки существует, — констатировал Юпитер. — По-видимому, доступ к нему был закрыт много лет назад в результате землетрясений, но индейцам было известно, что оно находится где-то в пещерах.

— Ну вот, а теперь это известно и нам, хотя лично я мог бы без этого обойтись, — растерянно заметил Пит. — Давай сматываться отсюда!

— Наличие озера отнюдь не доказывает существования и Древнего Чудовища.

— Однако не доказывает и обратного, — возразил Пит. — Возможно, это чудовище заперто здесь уже много лет. Оно в ярости и страшно голодно и все эти годы только и ждало появления здесь двух любопытных идиотов.

Юпитер окинул взглядом темные своды. Тени на стенах показывали, что из пещеры внутрь горы ведут многочисленные боковые галереи.

— Прежде всего нужно отыскать выход, — решил Юпитер. — Зажигай свечу, и пошли проверим туннели.

— Вот это мне больше нравится, — заметил Пит.

Он зажег свою свечку и двинулся вслед за Юпитером. Ребята безрезультатно обследовали два коридора. Пит собрался идти дальше, но тут его остановил Юпитер.

— Пит!.. — прошептал он.

Пит проследил за взглядом Юпитера. Вначале он ничего не увидел.

— Там, у стены, — еле слышно проговорил Юпитер. — Это… это…

Наконец это увидел и Пит. В темной нише, сразу же за входом во второй туннель, привалившись спиной к каменной стене и раскинув ноги, кто-то сидел. Это был человек маленького роста, одетый во все черное, с черным сомбреро на голове и обутый в черные сапоги. В правой руке он держал старинный пистолет. Человек улыбался ребятам странной, застывшей улыбкой.

Только вместо лица у этого человека был голый череп! А рука, державшая пистолет, была вовсе не рука, а голые кости — скелет!

Пит испустил вопль. Ребята повернулись и бросились бежать Они снова оказались перед туннелем, из которого попали в пещеру, и одновременно ринулись ко входу. В следующее мгновение они столкнулись и кувырком полетели на землю.

— Куда это мы, собственно, так бежим, Юп? — распластавшись на земле, пробормотал Пит. — Все равно обратно пути нет!

— Ты прав, — согласился Юпитер. — Мы просто потеряли способность ясно мыслить.

— Лично я потерял вообще всякую способность мыслить, — с тоской признался Пит. — А теперь слезь с меня, пожалуйста.

— Да я не против, только ты держишь мою ногу, — отозвался Юпитер.

Ребята разобрались наконец со своими руками и ногами и уселись на каменном полу пещеры. Они еще не до конца оправились от страха, но Пит уже ухмылялся вовсю.

— Да, парень, ничего не скажешь, бесстрашные сыщики! Юпитер серьезно кивнул.

— Мы были охвачены паникой. В данных обстоятельствах это довольно-таки нормальная реакция, как мне кажется. Многочисленные опасности, которым мы подвергались, привели к нервному перенапряжению, в результате чего мы потеряли всякую способность объективной переработки информации. Очевидно, что скелет не представляет собой никакой угрозы. Однако именно он в конце концов вверг нас в паническое состояние. Пит застонал.

— Жаль, Боба нет с нами и некому объяснить мне, что ты тут наговорил.

— То, что я имел в виду, он мог бы объяснить тебе примерно так: от последних событий мы так обалдели, что у нас крыша поехала, — отозвался Юпитер.

— Не мог, что ли, сразу так сказать?

— Конечно, мог. Однако эта фраза не совсем точно отражает то, что я хотел выразить… Впрочем, сейчас нас должно занимать совсем другое. Я хотел бы осмотреть этот скелет.

— Как раз этого-то я и боялся…

Тяжело вздохнув, Пит последовал за Юпитером туда, где сидел скелет, который, казалось, ухмылялся им из-под сомбреро. Юпитер осторожно протянул руку и потрогал шляпу. От его прикосновения сомбреро развалилось на куски.

— Ух ты! — вскрикнул Пит и ухватился за черную куртку.

Под его пальцами материал стал расползаться, клочьями слезая с костей скелета. Отдернув руку, Пит слегка коснулся костяшек пальцев, державших пистолет. Что-то щелкнуло, и пистолет со страшным грохотом упал на землю. Пит отступил на шаг, а Юпитер еще ниже нагнулся над скелетом.

— Он совсем старый, Пит, — констатировал Юпитер. — И пистолет древний… Как мне кажется, не может быть больше никаких сомнений.

— Никаких сомнений — в чем?

— В том, что этот скелет — Эль Дьябло. Настоящий Эль Дьябло! — Слова Юпитера эхом отразились от высоких сводов пещеры, подобно голосу, прозвучавшему из прошлого.

— Настоящий Эль Дьябло? — повторил Пит. — Ты хочешь сказать, что он все время оставался здесь и никто его так и не обнаружил?

Юпитер кивнул.

— Вполне вероятно, что он умер в ту же ночь, когда, спасаясь от погони, забрался в пещеру. Видимо, его рана была опаснее, чем предполагалось. Разумеется, в те времена люди часто умирали от ран, которые в наше время не считаются смертельными. Медицина с тех пор добилась большого прогресса…

— Ас чего ты взял, что он умер в ту же ночь? — удивленно спросил Пит. — Я хочу сказать, он мог, по идее, скрываться здесь много лет и умереть гораздо позже.

Юпитер отрицательно покачал головой.

— Нет, не думаю. Полагаю, ты тоже заметил, что нигде поблизости от скелета не сохранилось никаких остатков пищи. Он мог бы пить воду из озера, хотя я склонен считать, что вода в нем соленая. Но даже если предположить, что у него была вода, то мы должны были бы обнаружить остатки чего-либо съедобного: куриные кости, косточки от фруктов и тому подобное.

— А может, он ел и пил где-то в другом месте? — предположил Пит.

— Может быть, но из-за чего он тогда умер? Если он поправился и только позже подвергся нападению, должны были бы сохраниться следы борьбы, а возможно, и еще один-два скелета. К тому же наверняка анналы истории сохранили бы свидетельство того, что кто-то обнаружил Эль Дьябло и убил его. Как ты считаешь?

— Ну да, наверно, ты прав, — согласился Пит.

— Кроме того, — продолжал Юпитер, — обрати внимание на позу скелета. Он умер, прислонившись спиной к стене, готовый сражаться в случае появления врага. Но не думаю, что до этого дошло дело. Взгляни-ка на его пистолет.

Пит поднял оружие.

— Он заряжен, Юп. Но из него ни разу не выстрелили.

— Я так и думал! — ликующе возгласил Юпитер. — Его убежище никому не удалось обнаружить, и он умер здесь в одиночестве от ран. В точности так, как рассказывают дошедшие до нас легенды. Все очень хорошо укладывается в эту схему. Эль Дьябло знал пещеру лучше всех.

— Может быть, для него было бы лучше, если бы он знал ее похуже, — сказал Пит. — Если бы его нашли, то наверняка бы вылечили.

— Может быть Однако не забывай, что его все равно приговорили к смертной казни через повешение. Я думаю, он предпочел умереть в пещере, чем вновь оказаться в тюрьме. Кроме того, он, возможно, предчувствовал, что если его не найдут, он останется в памяти людей легендарной личностью и тем самым сможет помочь своим сторонникам.

— Так оно и вышло — он вошел в легенду, — согласился Пит.

Юпитер кивнул.

— И она оказалась настолько живучей, что кто-то стремится с ее помощью нагнать на нас страху — на нас и на всех других, кто пытается проникнуть в пещеру. Спрашивается только — с какой целью?

— Может быть, кто-то хочет, чтобы мистер и миссис Дэлтон отказались от своего ранчо? — высказал предположение Пит.

18
{"b":"1871","o":1}