ЛитМир - Электронная Библиотека

На сером маленьком экране появились черты Мэтсона Глэйзер-Холлидея.

– Мистер бен Аппельбаум, – произнес Мэтсон.

– Что нам теперь делать? – отозвался Рахмаэль, ощущая тяжесть потери. – Эти люди, скорее всего, следят за нашей…

– Ну еще бы, мы отмечаем прослушивание на этой линии. – Мэтсон кивнул, но не казался расстроенным. – Нам известно, что они не только отслеживают этот вызов, но и записывают его в аудио– и видеоформате. Однако у меня к вам короткое сообщение, и пусть они пользуются им на здоровье. Свяжитесь с отделом информации вашей местной библиотеки микрофильмов.

– И что дальше? – спросил Рахмаэль.

– Исследуйте историю открытия Китовой Пасти, – пояснил Мэтсон Глэйзер-Холлидей. – Историю первых автопилотируемых накопителей данных и передатчиков, прилетевших много лет назад с Солнечной системы в систему Фомальгаута, – в общем, назад, в двадцатый век.

– Но для чего…

– Мы будем держать связь, – быстро проговорил Мэтсон. – До свидания. Рад был… – Он впился взглядом в Рахмаэля. – Пусть вас не расстраивает маленькая неприятность в ресторане. Заурядный случай, уверяю вас. – Он шутливо козырнул, и его изображение исчезло с крошечного черно-белого («Видфон корпорейшн Вес-Дем» предоставляла минимум обслуживания, и ей, общественному предприятию, лицензированному ООН, это сходило с рук) экрана.

Рахмаэль смущенно повесил трубку видеофона.

Записи, сделанные первыми автоматическими кораблями-наблюдателями, отправленными когда-то в систему Фомальгаута, были достоянием общественности – да и что в них могло быть ценного? Тем не менее он набрал номер местного филиала Нью-Йоркской общественной библиотеки микрофильмов и ксерокопий и попросил прислать ему весь имеющийся материал по теме «Первые исследования системы Фомальгаута». Подразумевая допотопные детища Джорджа Хоффмана, благодаря которым была открыта обитаемая планета Китовая Пасть.

Вскоре в дверь постучал робот с комплектом микрофильмов. Рахмаэль уселся перед сканером и ввел в него первую бобину, заметив на ней надпись: «Общий отчет по данным рапортов автоматических кораблей из системы Фомальгаута, сокращенная версия» (подписано неким Г.С. Пурди).

Он просматривал запись два часа. Вначале появлялось солнце, затем одна за другой планеты, увы, не оправдывающие ожиданий. Но вот на экране расцвела планета номер девять, и случилась метаморфоза!

Никаких голых скал и остроконечных гор. Никакой безвоздушной, лишенной бактерий, стерильной пустоты, заполненной метаном или кристаллизованной ввиду особой удаленности от солнца. Перед ним вдруг мягко заколыхался зелено-голубой мир. Именно это побудило доктора фон Айнема немедленно выставить свое оборудование «Телпор» и установить прямую связь между этим миром и Террой. Сей лакомый кусочек живо заинтересовал «Тропу Хоффмана» в коммерческом смысле – и подписал приговор компании «Аппельбаум энтерпрайз».

Последняя видеоинформация с системы наблюдения поступила пятнадцать лет назад. С тех пор благодаря прямой связи посредством телепортации прежний допотопный способ безнадежно устарел. Соответственно первые автоматические спутники-наблюдатели, кружащие вокруг Фомальгаута…

Что с ними случилось? Их забросили, если верить автору отчета Пурди. Их батареи отключила дистанционная команда, и, по-видимому, они до сих пор вращаются вокруг солнца в пределах орбиты Китовой Пасти.

По-прежнему там.

Батареи давно выключены и, значит, законсервированы, сохраняют энергию. Причем они были современного типа, жидкогелиевые, № 3.

Не это ли хотелось знать Мэтсону?

Вернувшись к бобине со справочными данными, Рахмаэль просматривал ее до тех пор, пока не усвоил всю информацию. Наиболее совершенный видеонаблюдатель принадлежал компании «Видфон корпорейшн Вес-Дем». Кому, как не им, знать, по-прежнему ли находится аппарат «Принц Альберт» на орбите системы Фомальгаута.

Рахмаэль направился было к видеофону, но передумал. В конце концов, его жилище прослушивали. Поэтому он вышел из дома, поднялся на пешеходный «бегунок» и продолжал движение до тех пор, пока не приметил будку видеофона. Отсюда он позвонил в действующий круглосуточно центральный офис «Видфон корпорейшн» в Детройте.

– Соедините меня с архивом, – приказал он роботу на коммутаторе.

Вскоре на экране появился морщинистый, но бодрый, похожий на гнома человек в серой куртке, придававшей ему сходство с бухгалтером.

– Да?

– Мне нужна информация о спутнике-наблюдателе «Принц Альберт», запущенном на орбиту вокруг Фомальгаута семнадцать лет назад. Будьте любезны, проверьте, на орбите ли он еще и если да, то каким образом его можно включить, чтобы…

Сигнал пропал. Служащий «Видфон корпорейшн» на другом конце линии повесил трубку. Рахмаэль подождал. Коммутатор не вышел на связь, не дал о себе знать и местный робот.

«Черт побери», – подумал Рахмаэль и в расстроенных чувствах покинул будку. Продолжив путь на «бегунке», он сошел у следующей кабинки общественного видеофона. На этот раз он набрал номер спутника Мэтсона Глэйзер-Холлидея, и вскоре с экрана смотрел владелец «ОбМАН Инкорпорэйтед».

– Извините за беспокойство, – тщательно подбирая слова, заговорил Рахмаэль. – Но я просмотрел пленки с информацией о первых наблюдениях в системе Фомальгаута с помощью автоматов.

– Узнали что-нибудь?

– Я осведомился в «Видфон корпорейшн Вес-Дем» насчет их спутника «Принц Альберт»…

– И что они сказали?

– Немедленно прервали связь.

– Этот спутник все еще на орбите, – сказал Мэтсон.

– И посылает сигналы?

– Молчит последние пятнадцать лет. В гиперпространстве его сигнал преодолевает расстояние до Солнечной системы в двадцать четыре световых года за одну неделю. Не в пример быстрее, чем понадобится «Омфалу», чтобы достичь системы Фомальгаута.

– Есть ли способ активировать спутник?

– «Видфон корпорейшн» могла бы связаться с ним напрямую через «Телпор», – сказал Мэтсон. – При желании.

– Но его нет?

– Они только что отказались с вами говорить? – после паузы уточнил Мэтсон.

– А может ли кто-нибудь другой послать сигнал на спутник? – задумчиво спросил Рахмаэль вместо ответа.

– Нет. Только «Видфон корпорейшн» известен код, на который он реагирует.

– Вы хотели, чтобы я узнал именно это? – осведомился Рахмаэль.

– До свидания, мистер бен Аппельбаум, – улыбаясь, произнес Мэтсон Глэйзер-Холлидей. – Желаю удачи в дальнейших исследованиях. – Он повесил трубку, и перед Рахмаэлем вновь очутился пустой экран.

На своей вилле Мэтсон повернулся от видеофона к Фрее Холм. В модной прозрачной голубой блузке из паучьего шелка и спортивных брючках она устроилась на диване, поджав под себя ноги.

– Он только что нашел его, – сказал Мэтсон. – Я о спутнике «Принц Альберт». – Мэтсон, хмурясь, зашагал по комнате. – Ну хорошо, – решил он наконец. – Через шесть часов на Китовую Пасть отправится под именем Бергена Филлипса наш агент. Попав туда с помощью филиала ТХЛ в Париже, он передаст нам через «Телпор» шифрованный документ с описанием истинного положения на планете.

Впрочем, к тому времени люди из ТХЛ могут раскрыть «Бергена Филлипса» и известными любому профессионалу методами выведать все, что известно этому ветерану «ОбМАН Инкорпорэйтед». Далее им останется послать Мэтсону поддельное шифрованное сообщение о том, что на планете все в порядке, – получив такие сведения, шеф никогда не узнает, действительно ли они пришли от «Бергена Филлипса» или от ТХЛ. Однако…

Фрея угадала его мысль.

– Пусть этот агент, попав на планету, отправит на спутник «П. А.» включающий код, чтобы тот снова начал передавать данные напрямую в Солнечную систему.

– Если по прошествии пятнадцати лет он еще работает. И если «Видфон корп.» не отменит команду в тот миг, когда начнет поступать информация. – Кстати, агент может прослушивать линии корпорации и даже перехватить первые данные. К примеру, прежде чем поток информации прервется, он может получить графический снимок Китовой Пасти – и тогда пусть отключают спутник сколько угодно. Естественно, контролирующая «Видфон корпорейшн» ТХЛ непременно так и поступит.

11
{"b":"228714","o":1}