ЛитМир - Электронная Библиотека
A
A

Но сейчас она не могла скрыть раздражения.

– Ради Бога, Манди, перестань канючить! Если Адриан Суинфорд тебя действительно любит, он сделает предложение до того, как мы вернемся в Америку.

– Он его уже сделал, – тихо заметил отец.

– Ой, папочка! – Аманда вскочила. Глаза ее сияли.

– Видишь! А я что говорила? – деловито отреагировала Миранда.

– Девочки, – сказал Томас Данхем, – садитесь рядом ей мной и мамой. Мне нужно кое-что вам сообщить. – Когда все расположились на обитой шелком софе, он продолжил:

– Лорд Суинфорд попросил руки Аманды. Я дал согласие, но лишь при условии, что официальное объявление о помолвке никоим образом не попадет в «Газетт» до тех пор, пока я не найду подходящего жениха и для Миранды. Она старшая и должна быть помолвлена первой.

– Что?! – в один голос воскликнули сестры.

– Я из Виндсонга никуда не поеду и замуж не хочу, – кипятилась Миранда. – И вообще, быть прислугой какому-нибудь напыщенному дурелому не собираюсь!

– А я не желаю ждать! Хочу замуж за Адриана! – кричала Аманда. Такое пылкое проявление чувств было ей несвойственно. – Если Миранде все равно, выйдет ли она замуж или не выйдет вовсе, то почему я должна страдать?

– Аманда! – удивленно воскликнула ее мать. – В нашей семье старшие всегда выходили замуж первыми. Так было из поколения в поколение, и я считаю это справедливым. – Она повернулась к Миранде. – Естественно, ты выйдешь замуж, моя девочка! Никуда не денешься!

– А если я старшая, – гордо заявила Миранда, – значит, я унаследую Виндсонг, не так ли? И стану хозяйкой поместья. Ничего другого мне не нужно. Кроме папы, на свете, по-моему, нет ни одного приличного мужчины.

– Миранда, что ты такое говоришь? У каждой уважающей себя женщины должен быть либо муж, либо отец, – сказал Томас Данхем. – Может так случиться, что меня не будет рядом. Кто тебя защитит? Ты старшая. Это так! Но по закону дарственное имение наследует только сын.

У меня нет прямого наследника, следовательно, я должен определить его среди родственников. Я сделал это много лет назад, когда выяснилось, что у твоей мамы больше не будет детей. Так что очередным владельцем острова Виндсонг будет твой кузен из Плимута. Ты и Аманда унаследуете мое состояние, но не Виндсонг.

– Я не смогу унаследовать Виндсонг?! – Миранда прищурилась. – Неужели ты вот так просто возьмешь и отдашь наш остров чужому? С ума сойти! Кто этот кузен? Мы с ним знакомы? Думаешь, он будет любить Виндсонг так же сильно, как я? Нет, нет и нет!

Ни за что не поверю!

– Виндсонг унаследует младший сын моего кузена Джона Данхема. Правда, он никогда не бывал в Виндсонге. Зовут его Джаред.

– Я никогда не отдам ему Виндсонг! Слышишь, папа? Ни-ког-да!

– Миранда, успокойся, – твердо сказала Дороти Данхем. – Замуж ты обязательно выйдешь! Не придумывай. Все девицы твоего круга это делают. Надеюсь, теперь, когда знаешь, что не сможешь остаться в Виндсонге, ты одумаешься и более серьезно отнесешься к выбору будущего мужа.

– Я никого не люблю, – последовал сдержанны" ответ.

– Совсем не обязательно любить. Часто любовь приходит потом.

– Но ведь Аманда любит Адриана, – безжизненным голосом проговорила старшая дочь.

– Верно! К счастью, он отвечает ей взаимностью. В противном случае, дорогая моя, ее чувства к нему не имели бы никакого смысла.

– А папа любил тебя, когда вы поженились? – Миранда поставила вопрос ребром, и Дороти почувствовала нарастающее раздражение. Как это похоже на ее старшую дочь! Вечно ставит людей в неловкое положение! Неужели не понимает, что в обществе существуют общепринятые нормы поведения? Вот Аманда, например, это понимает! Дороти заподозрила, что и Миранда прекрасно это знает, просто намеренно все усложняет, вот и все.

– До помолвки я не была знакома с ним. Однако твои дедушка с бабушкой дали нам время узнать друг друга перед свадьбой, и я полюбила его. И с тех пор на протяжении двадцати лет дня не прошло, чтобы я не благодарила Господа.

– Неужели тебе хотелось уехать из Торвика? Ведь там был твой дом.

– Ну и что! Твой отец жил в Виндсонге, а я хотела быть с ним.

И Аманда не будет слезы лить, уезжая из Виндсонга в Суинфорд-Холл. Правда, любовь моя?

– Конечно, мамочка! Мне, например, все равно, где жить, только бы с Адрианом.

– Вот видишь, Миранда! Когда женщина замужем, только одно важно – быть вместе с мужем.

– Вот еще! – упрямо возразила Миранда. – Может, вам и все равно, вы не любите Виндсонг так, как я. А я люблю родное гнездо! Люблю, и все! Виндсонг мой! И мне плевать на все законы!

Какой-то там Данхем из Плимута выискался! – На глаза навернулись слезы. Этого еще не хватало! Миранда выскочила из комнаты.

– Мамочка, это же несправедливо! Миранда так несчастна, а я такая счастливая! – Аманда вскочила и бросилась вслед за сестрой.

– Ну и как тебе наши доченьки? – Дороти Данхем укоризненно взглянула на мужа. – Что скажешь?

– Понятия не имел, моя дорогая, что Миранда способна на такие глубокие чувства.

– Ах, Томас, ты ужасно избаловал ее, хотя, положа руку на сердце, я ей мало уделяла внимания, шла у нее на поводу, разрешая поступать, как ей заблагорассудится. Так, конечно, проще, но теперь вижу пробелы в ее воспитании. Ничего важнее Виндсонга для нее не существует, ничто другое ее не волнует. – Дороти помолчала. – Думаю, пора выдавать Миранду замуж. И с Амандой проблемы. Лорд Суинфорд – идеальная партия, но он вечно ждать не будет. Не понимаю, почему ты не хочешь сейчас объявить об их помолвке! – Ее голубые глаза заблестели. – Подыграла тебе, и, кажется, удачно.

Поверили, будто в нашей семье принято выдавать сначала старших.

При нынешнем положении вещей просто ум за разум заходит – Дороти Данхем задумалась. – Томас, а может, все-таки объявим о помолвке Аманды или у тебя что-то другое на уме?

Томас Данхем смущенно улыбнулся.

– Любовь моя, от тебя ничего не скроешь! Дело в том, что нужно было внести в завещание кое-какие изменения, прежде чем объявим о помолвке Аманды с лордом Суинфордом. – Он пригладил ладонью седую шевелюру. – Когда думаю, что Джаред Данхем – будущий владелец поместья, сразу же одолевает тщеславие. В завещании он объявляется моим наследником, но оговаривается, что все мое состояние переходит тебе и девочкам. Без денег ему на острове, конечно, делать нечего. Однако в завещание я вставил один любопытный пункт.

Если я умру прежде, чем девочки выйдут замуж, а он женится, мое состояние, исключая твою долю, переходит к нему при условии его женитьбы на одной из моих дочерей. Конечно, я не собираюсь пока умирать, но постоянно тешу себя надеждой, а вдруг в венах будущих владельцев потечет и моя кровь. Ну так вот! Если Аманда выходит первая замуж, то, следовательно, незамужней Миранде достанется щедрое приданое.

– Ах, Томас, ну и хитрющий ты! А еще говорят, будто тщеславие – прерогатива женского пола. Действительно, почему бы не выдать Миранду за Джареда Данхема?

– Бог мой, Дороти, какая ты умница! А сам я до этого и не додумался! Прекрасное решение проблемы… – И он хлопнул ладонями по коленям.

– Только если Джаред Данхем не обзавелся уже невестой или женой!

– Никого у него нет! Недавно получил письмо от его отца.

Спрашивает, не смогу ли я купить веджвудский столовый сервиз. У его жены скоро день рождения. Пишет, что старший сын Джонатан стал отцом в третий раз, а Джаред вовсе не собирается жениться, хотя ему стукнуло тридцать. Думаю, наши планы обрадуют старика Данхема. Сейчас отвечать ему не буду. Доберемся до дома, сразу напишу – изложу все в подробностях.

– Чудесно! Давай объявим о помолвке Аманды до нашего отъезда. Соберемся узким кругом. Только свои… Леди Суинфорд ждет не дождется, когда Адриан женится и подарит ей внука-наследника.

Если мы не объявим о помолвке, она возьмет да и найдет ему невесту. Том, подумай, как бы не пришлось махать после драки кулаками.

– Лорд Суинфорд мужчина или маменькин сынок?

5
{"b":"25288","o":1}