ЛитМир - Электронная Библиотека

Или, как это принято делать в низкопробных телепередачах, когда сценарист не в состоянии дать хоть мало-мальски правдоподобное объяснение той лапше, которую он перед этим старательно навешивал своим зрителям, этот урод говорит: "В мире есть вещи, мой мальчик, о которых человеку знать не полагается".

Ну, хорошо, подумал Стэн. Только на тот раз человек узнает то, что ему раньше знать не полагалось. Потому что Махони в определенном смысле погиб из-за этих папок.

Стэн поднялся на ноги. Начал настраивать коммуникатор, чтобы приказать "Победе" прислать погрузчик и парочку мускулистых ребят. Он – или кто-нибудь еще – проанализирует находку, когда они доберутся до места, которое Стэн решил сделать своей базой.

– Вы мои друзья, ведь правда?

Стэн вспомнил про Форте и попросил прислать с "Победы" крытые носилки.

Абсолютно полоумного Дана Форте вылечат, если это вообще возможно – Стэн во всяком случае сделает все, что в его силах, – или отправят в самый роскошный сумасшедший дом во Вселенной.

Потому что, похоже, он вручил Стэну ключ к разгадке тайн Империи.

Глава 9

– До сих пор вам просто сказочно везло, – сказал сэр Эку.

– Вношу поправку, – заявил Стэн, – нам и вправду пока очень везет. Однако я не могу рассчитывать на то, что нам все время будет сопутствовать удача. Мне нужна цель. И план. До сих пор я занимался разведкой в полнейшем мраке и стрельбой по невидимым мишеням.

– Я прекрасно понимаю, что деятельность без четкого плана беспокоит тебя и создает ощущение дискомфорта, – сказала Рикор. – Ты всегда и во всем стремился отыскать четкую структуру и любил порядок.

Стэн рассмеялся, нисколько не смутившись тем, что самый лучший психоаналитик Империи вот так, с ходу, подверг его анализу.

– Прощай еще одна иллюзия. Лично я никогда не считал себя человеком подобного типа.

– И ошибался, – проговорила Рикор. – Я помню отчет, который составила после первого обследования твоей личности. Творческие способности у тебя находятся на таком высоком уровне, что за всю свою жизнь я встретила всего несколько существ, которые обладали такими же. Но ты испытываешь дискомфорт, если вынужден действовать в вакууме. Эта черта характерна для многих оперативников высшего класса. Ты предпочитаешь иметь иллюзию полной свободы, но тем не менее не можешь обходиться без четкой структуры и планирования. Ты просто обожаешь порядок.

Рикор пошевелилась в своей лохани, и немного воды выплеснулось на пол.

– В прошлом твоя служба на благо Императора давала тебе ощущение порядка.

Стэна передернуло. Рикор говорила правду.

– Тебе совершенно не обязательно испытывать чувство вины, – продолжила Рикор, которая угадала его мысли, словно перед ней был младенец, а не взрослый, опытный воин. – Я тоже обладаю похожими чертами характера. И тоже наслаждалась покоем, прильнув к груди Императора.

Пока Стэн обдумывал слова Рикор, Эку прикоснулся одним из своих щупальцев к потайной кнопке. Из алькова появился маленький робот, который держал в руках поднос, и уже через пару секунд Стэн с наслаждением сделал несколько хороших глотков стрегга.

– Не хочу, чтобы вы подумали, будто я пытаюсь сделать вам комплимент, но вы настоящий провидец, – заявил он. – Именно этого мне сейчас и не хватало – почти как воздуха, друг. Спасибо.

Усики сэра Эку радостно задергались.

– Обстоятельства требовали принятия серьезных мер. Кроме того, мы с Рикор уже довольно сильно вас опередили... по этой части. В атмосферу нашего помещения введено определенное количество веществ, способствующих снятию напряжения. Так же, как и в ту жидкость, в которой с таким удовольствием плещется наша солидная приятельница.

Рикор рявкнула на него, и ее голова скрылась под водой. Потом она снова появилась на поверхности – что-то вроде усмешки несколько скрашивало свирепость ее клыков.

– Теперь тебе понятна причина моей педантичности, – призналась Рикор. – Когда я впитываю подобную влагу, мои речи всегда звучат немного напыщенно.

– Да, похоже, мне и вправду придется приложить определенные усилия, чтобы вас догнать, – сказал Стэн и поднес к губам стакан со стреггом. – Пусть смута проникнет в ряды наших врагов! – торжественно произнес он, осушил свой стакан и снова его наполнил.

Хотя общее положение дел не изменилось, теперь Стэн начал чувствовать себя намного лучше. Стрегг был тут совершенно ни при чем.

Стэн оставил свой небольшой флот вне пределов этой звездной системы, когда отправился на Сейличи в поисках сэра Эку. Он хотел посоветоваться. Но не успел он приземлиться, как его мгновенно провели в тайное помещение, расположенное под одним из Гостевых Центров планеты.

А там Стэн обнаружил, что его поджидает старая приятельница Рикор – вот это уже настоящая удача. Имея на своей стороне таких замечательных союзников, как Рикор и Эку, он понимал, что получает дополнительные шансы на успех. Теперь осталось всего девяносто девять процентов вероятности, что вскоре он будет безнадежно мертв.

Стэн сделал еще один большой глоток стрегга, и в голове вдруг возникла странная мысль.

– Сэр Эку, а вы всегда держите стрегг под рукой? Мне трудно представить себе, что эта бхорская мерзость популярна среди дипломатов.

Усики снова радостно задергались.

– Нет. Я приготовил его специально для вас.

Стэн был озадачен.

– Не понимаю, зачем вам держать его тут? В прошлый раз, когда мы встречались, я отказался последовать за вами. Потому что твердо знал, что намерен делать. Иными словами, я собирался убраться куда-нибудь подальше от нашего Императора и залечь на дно. И не иметь к нему больше никакого отношения.

Стэн говорил о тайном посещении сэром Эку Алтая, когда тот представил Стэну доказательства, собранные Рикор и говорящие о том, что Император окончательно свихнулся. Манаби просил у Стэна помощи.

– Я сказал, что верю в вас. Вернувшись домой, я подготовил запас стрегга.

– А я оказался в одном помещении с существами, – прокомментировал его слова Стэн, – которым лучше, чем мне самому, известно, что я стану делать со своей жизнью.

Рикор фыркнула сквозь густые усы.

– Нелогично. Но в данных обстоятельствах вполне объяснимо... Впрочем, я полагаю, это открытие тебя не очень огорчило.

– Да нет, чего уж там. Я только надеюсь, что Вечный Император будет не в состоянии просчитать мои следующие ходы сталь же виртуозно, как это делаете вы.

Никто ему на это ничего не ответил. В полной тишине каждый из троих вспоминал свои самые тяжкие грехи и думал об искуплении.

– Что касается того посещения, сэр Эку, – наконец претворил Стэн. – Вы просили моей помощи, и я понял, что у вас есть какой-то план.

– Ну... иллюзия плана, – пробулькала Рикор. И прежде, чем Стэн успел что-либо сказать, заявила: – Мы ведь оба спасаемся бегством от закона, так что нам обоим хотелось бы услышать хоть что-нибудь отдаленно напоминающее план.

Она приподнялась в своей лохани. Помахала плавником сэру Эку.

– У вас жеестьплан, не правда ли, мой любезный друг? Я не хочу прятаться всю жизнь. Существу с моими запросами и моих... габаритов довольно трудно этим заниматься.

Стэн вдруг представил себе, как Рикор прячется в темных аллеях какого-нибудь заброшенного парка, повсюду таская за собой свою огромную лохань, и с трудом заставил себя сосредоточиться на ответе сэра Эку.

– По правде говоря, никакого плана у меня нет, – печально ответил тот. – Я ведь дипломат, а не полководец. Боюсь, сложившаяся ситуация требует начать с военных действий. И лишь потом переходить к переговорам.

– Император не пойдет ни на какие переговоры, – сказал Стэн. – Даже раньше... когда он был... – Казалось, он просто не в состоянии произнести это слово.

– Нормальным? – закончила за него Рикор. – Разве существо, обладающее бессмертием, может быть нормальным? Нет. Он был безумен с самого начала. Теперь мне это совершенно ясно. Вот только что-то, какое-то событие привело к ухудшению его состояния... Мне кажется, именно так можно объяснить случившееся.

18
{"b":"2571","o":1}