ЛитМир - Электронная Библиотека

– Конечно, торки начали протестовать, когда появились джохианцы. Однако джохианцы провели несколько успешных рейдов, а потом показали мой указ о преимущественном праве торговли. На этом дело и кончилось. Прошло время, и раса джохианцев начала понемногу члениться и рассеялась в отдельные миры-государства. Отец нынешнего Хакана несколько сотен лет назад снова собрал всех под своим началом.

– А что представляют из себя два оставшихся вида? – спросил Стэн. – Именно они, как я понимаю, населяли скопление прежде?

– Верно. Суздали и богази. Про них я мало что знаю. Думаю, они ничем не отличаются от других народов – у них те же слабые места. Вероятно, когда появились торки, эти существа еще только открывали для себя космос и знакомились друг с другом. Они располагали жалкими космическими корабликами. Однако это им не мешало успешно уничтожать друг друга в те времена, когда в скоплении появились торки. Торкам даже не пришлось особенно сражаться – существа с других планет смотрят на наши космолеты с благоговением.

Стэн мог легко представить себе потрясение, которое пережили суздали и богази. Им удалось выбраться из каменного века в космос. Они смотрели на манящие звезды и чувствовали гордость за свои достижения. Переломный момент в истории! Еще ни одно разумное существо не добивалось подобных успехов.

А потом – бах! Появляются инопланетяне – в нашем случае люди – со всякими там штучками и с оружием, конечно, которое может с легкостью вернуть их обратно в каменный век. Ну и, естественно, чудо из чудес: инопланетяне умеют путешествовать от звезды к звезде, более того, от одной звездной системы к другой. Они способны даже облетать целые галактики – без малейших проблем. Потому что у них есть АМ-2. Величайшее достижение в истории.

"Интересно, – подумал Стэн, – как это было в те времена, многие века тому назад, когда Император – счастливый обладатель АМ-2 – появился на сцене? Ужасное потрясение для существовавшей в те времена цивилизации, событие, поставившее всех на колени".

Казалось, Вечный Император вспоминает какой-то давно забытый ингредиент экзотического блюда.

– Силантро, – наконец проговорил он, – вспомнил.

Властитель смял несколько листьев и покрошил их в блюдо с йогуртом и нарезанными ломтиками огурцами.

"Да, – подумал Стэн. – АМ-2, а еще секрет вечной жизни... Это должно было произвести впечатление".

Обед получился необыкновенным. Незабываемым. Как обычно.

Стол был заставлен едой. Три сорта чатни – индийской фруктово-овощной приправы к мясу – зеленое манго, бенгальский и свежий лайм. Настоящий свежий лайм. Крошечные блюдечки с очень острыми соусами и малюсенькими красными перчиками. А еще свежеиспеченный плоский хлеб – Император называл его шапати. И бомбейское бирани. От кастрюли поднимались изысканные ароматы.

– Начинай, – приказал Император.

И Стэн начал.

Долгие минуты они молча ели, наслаждаясь каждым проглоченным куском, запивая мясо тайским пивом, – так, во всяком случае, утверждал Император.

Когда голодная смерть им больше не угрожала, Император подлел на вилку кусок козлятины и принялся внимательно изучать его.

– Насчет моего старого приятеля, Хакана, – произнес властитель, засунул в рот мясо и принялся жевать. – Первостатейный тиран. Я даже не стану этого отрицать. Проблема настоящего тирана заключается в том, что он не может отступить. У него нет возможности немного поднять крышку, чтобы выпустить пар. Если ты так поступишь, твои враги посчитают это признаком слабости. И у тебя сразу начнутся серьезные неприятности. Кроме того, нельзя допускать небрежности. Или дряхлеть. Насколько мне известно, он вообще мог уже давно выжить из ума. А уж то, что его неизменно сопровождает система жизнеподдержания, я знаю точно. Постоянные переливания крови, замена износившихся органов новыми, гормональные имплантации – такие вещи давно стали для Хакана обычными. Если повезет, он сумеет прожить достаточно долго, и тогда я приму какие-нибудь меры. А пока я очень занят.

Стэн кивнул. Он только сейчас начал понимать, как сильно загружен Император. Стэн не имел доступа к общей картине того, что происходило в Империи. Однако, судя по его заданиям – дипломатическим миссиям местного значения – и общению с узким кругом друзей, он имел вполне определенные представления о событиях.

Когда Император вернулся, Империя лежала в руинах. Огромные регионы длительное время не получали АМ-2. Промышленность, лишенная топлива, встала. Начались волнения и бунты. Каждый пытался захватить место под солнцем.

С тех пор Вечный Император прилагал отчаянные усилия, чтобы залатать дыры там, где это представлялось возможным. Некоторые созвездия пришлю, совсем оставить без помощи, существенно уменьшить сферу своего влияния и ввести жесткий экономический и военный контроль. Среди союзников Императора появилось много новых лиц. Существа, с которыми он не имел никаких дел раньше. Сомнительные личности, ненадежные. Страшные существа, которые третировали голодающее население своих планет и миров и постоянно вступали в сговор то с одними, то с другими мятежниками.

– Я дал Хакану гораздо больше АМ-2, чем он заслуживает, – сказал Император. – Но старый козел попусту растрачивает запасы! Строит огромные монументы вместо того, чтобы накормить людей. Они устали от него. Я предупреждал Хакана. Примерно год назад был отозван наш посол на Алтае. Обычное дело. Однако я до сих пор не назначил ему замену – а это уже не совсем обычная ситуация.

"Довольно жесткая мера против Хакана", – подумал Стэн.

– Странно, что это не отрезвило его, – заметил он.

– Я тоже был удивлен. Как я уже говорил, Хакан стар. Закоснел в своих привычках. Однако если ему придет конец, многие мои нынешние союзники начнут сильно беспокоиться, требовать увеличения поставок АМ-2. А этого экономика Империи не выдержит.

Стэн понял. Вся денежная система Империи была привязана к единственному источнику энергии. Если увеличить производство АМ-2, сразу обесценятся деньги, начнется неудержимая инфляция. Произведи меньше – придется уменьшить денежную массу. Сразу возникают тяжелейшие проблемы: меньше топлива – меньше товаров на рынке. Все цены резко поднимаются, что приводит к еще большему свертыванию производства. Черный рынок. В результате население становится почти неуправляемым.

Император шел по натянутому канату.

– Кто самый вероятный преемник Хакана? – спросил Стэн.

Властитель вздохнул.

– Его нет. У Хакана нет живых наследников. Этот болван привык вникать во все, даже самые мелкие вопросы, начиная от количества воды в дворцовом бассейне и до цен, которые должны получать с пассажиров водители гравитакси. Он подавил всякую инициативу.

Император сделал хороший глоток пива.

– Тем не менее, в данный момент он находится в отчаянном положении. Умоляет меня показать ему хоть как-нибудь, что я его поддерживаю. Чтобы, мол, подданные знали – я на его стороне. Ну, не считая АМ-2, естественно.

– Вы хотите, чтобы этой поддержкой был я? – поинтересовался Стэн.

– Точно. Устроим для него грандиозное представление. Мой личный представитель. Награды. Почести. Победы. На поле боя и дипломатическом поприще... ну, и прочая чепуха. Представители средств массовой информации поднимут настоящую шумиху. Впрочем, ты в этом не особенно нуждаешься.

Он посмотрел на Стэна, только теперь Вечный Император не улыбался, у него был весьма задумчивый вид. "Пожалуй, не хотел бы я знать, о чем он сейчас думает..."

Император встряхнул головой и ухмыльнулся.

– Можешь взять с собой всех, кого пожелаешь, – своих приятелей бхоров, военных, экспертов, которых ты повсюду таскаешь за собой... В общем, это твое дело и твое решение. Главное, операция должна быть обставлена так, чтобы ослепить своим великолепием джохианцев. Поэтому я решил отдать тебе свой личный корабль – "Победу".

От этогоизвестия на лице Стэна расцвела улыбка.

7
{"b":"2586","o":1}
ЛитРес представляет: бестселлеры месяца
На грани возможностей
Грань безумия
Космопроходцы
Bce тайны мира Дж. P. Р. Толкина. Симфония Илуватара
Лунный календарь на 2019 год
Записки Хендрика Груна из амстердамской богадельни
Мужлан и флейтистка
Ветана. Дар смерти