ЛитМир - Электронная Библиотека

– Я знал, что ты будешь доволен, – рассмеялся Император.

"Победа" – корабль-мечта. Военный-пассажирский-тактический корабль нового класса, построенный по специальному заказу Императора. Великолепный,императорскийкорабль. На «Победе» все было суперсовременным и суперроскошным – от кают членов экипажа до личных апартаментов самого Императора.

– Вот это называется постановка задачи! – воскликнул Стэн, поднимая бокал в честь своего босса. – У меня, однако, есть один вопрос: если вы хотите, чтобы на людях я демонстрировал всяческую любовь и привязанность к Хакану, как я должен вести себя с ним наедине?

– Холодная вежливость, – ответил Император. – Сдержанность. Веди себя так, чтобы он боялся, – ты это умеешь. Я хочу, чтобы в тебе он видел меня. Скажи ему, что я обещал прислать нового посла. Кроме того... мне необходимо знать, кто станет его наследником, когда он отбросит копыта. Тогда я смогу начать частные переговоры стемтипом. Посмотри, не сможем ли мы сделать жизнь в созвездии Алтай немного более приятной и стабильной, когда эта старая развалина отдаст концы.

Стэн кивнул – он понял задание. Император желает узнать его мнение по поводу того, кто должен стать наследником.

– И еще, – продолжал властитель. – Скажи ему, что я внес его в свой личный список приглашенных. Короткий список. Я хочу с ним встретиться через год или около того.

– Ему это понравится, – кивнул Стэн. – Отличный пропагандистский козырь для подданных.

– Да уж, – сказал Вечный Император. – Только ему совсем не доставит удовольствие то, что я ему скажу. В личной беседе.

Он нацепил на вилку еще один кусок мяса, а потом быстро отправил его в рот.

Глава 4

– Похоже, ты меня спас, – проворчал Алекс. – Да, мой мальчик, пора с этим кончать.

Он встал, подошел к стойке, заплатил бармену и вернулся обратно с подносом. Четыре больших кружки пива и четыре изящных бокала с прозрачной жидкостью. Стэн указал на бокалы.

– Квилл. Не стрегг. Мы далеко от миров бхоров и не в императорском дворце, так что приходится довольствоваться всего лишь этим.

Стэн еще не совсем пришел в себя после марафонского обеда, на котором Император несколько дней назад вразумлял его. Поэтому он послушно проглотил содержимое бокала, вежливо выкатил глаза, а потом быстро запил пивом.

– Вот увидишь, я буду вести себя очень пристойно и составлю тебе хорошую компанию, – заявил Алекс, повторив действия Стэна. – Не хочу, чтобы кто-нибудь считал, что я превратился в несчастного алкоголика. С этим надо кончать – я, во всяком случае, уже так и сделал.

Они сидели вдвоем в неприметных серых комбинезонах в дальнем углу бара огромного космопорта Соуарда. В баре было шумно – деловитые матросы деловито напивались, готовясь к будущим полетам или для того, чтобы осознать, что они, наконец, вернулись в порт, а проститутки и воры помогали им побыстрее расстаться с деньгами.

– Я и в самом деле тебя спас!

– Ну! – воскликнул Алекс. – Она красива, умна, без ума от меня и у нее даже есть собственные деньги.

– Так, может быть, тебе действительно следовало жениться?

– А я чуть и не женился, черт возьми! Уже нанял зал, нашел пилота, который мог сохранить серьезность до конца церемонии. А потом познакомил ее с моей матерью.

– И что она думает по этому поводу?

– Мама сказала, что, если мне так хочется жениться, она не возражает, хотя, по ее мнению, я еще слишком молод, чтобы жить с женщинами. Тогда я привел последний довод: мол, мне пора осесть и подумать о следующем лорде Килгуре. – Алекса немного передернуло. – Не знаю, приятель, в какой-то момент... А потом я представил себя старым, в маразме, без зубов, со стаканом бренди, разбавленным молоком, и подумал о том, как стану вспоминать свои прежние славные деньки и сетовать на молодежь, которой наплевать на былые подвиги стариков, когда мужчины были настоящими мужчинами, а не тупыми овцами... Тьфу, отвратительно? Настоящая мерзость. Ну вот, как раз в тот момент и пришло твое сообщение. Я написал подробную записку и на рассвете смылся через заднюю дверь.

– Мистер Килгур, – сказал Стэн. – Трусливый поступок! Ты должен был остаться и все объяснить.

– Подумай сам, приятель. Красотка произвела впечатление на мою мать. Я, конечно, сумасшедший, но не полный идиот.

Стэн взглянул на часы.

– Мы должны быть на "Победе" через десять минут. Выпьем на дорожку и пойдем.

Килгур мгновенно схватился за выпивку, к нему вернулись боевые рефлексы. Пиво и квилл исчезли. Алекс вежливо рыгнул, поднялся на ноги и направился к выходу, пробираясь между столами: Стэн следовал в кильватере.

Путь Алексу преградило здоровенное четвероногое существо, чья серая шкура вполне могла заменить броню. Существо осушило огромный баллон с какой-то дрянью и отшвырнуло его в угол. Все три – его, ее? – глаза смотрели в разные стороны, но потом, постепенно, остановились на Килгуре. Обе длинных руки рефлекторно сжимались и разжимались.

– Люди! Не люблю люди!

– Я тоже, – вежливо отозвался Алекс.

– Ты человек.

– Нет.

– А кто?

– Пингвин. С Земли. Я маленькая худенькая птичка, которая питается селедкой.

Стэн стал перебирать в уме все прочитанное об инопланетянах в разных справочниках и попытался вспомнить тех, кого встречал сам. Ни один из них не имел четырех ног, трех глаз, двух рук и крошечного мозга – последнее, правда, не было известно доподлинно; возможно, существо просто успело сильно набраться... Да еще рост в два с половиной метра и масса под тонну. И колоссальный избыток злобы.

Стэн немного пожалел странное существо. Совсем чуть-чуть.

– Пингвин не ты.

– А откуда тебе это известно, дружище? По-моему, ты не похож на извращенцев, любителей пингвинов.

– Человек ты.

– Послушай, сынок. Ты устал. Может, тебе стоит... нюхнуть, глотнуть или пососать что-нибудь. Давай присядем, и я куплю тебе новый баллон.

– Не люблю люди! Делаю больно люди! Сначала делаю больно тебе, потом он.

– Ну, ладно, – со вздохом произнес Килгур. – Стэн, ты свидетель – скажешь моей матери, что я вел себя скромно и не ввязывался в драку, как какой-нибудь щенок.

– Обязательно скажу.

– Я всегда знал, что могу на тебя положиться.

Тем временем инопланетное существо протянуло обе руки к шее Килгура – если вообще можно было говорить о шее этого массивного коренастого человека.

Алекс схватил руки существа, где у гуманоида должны были быть запястья. И резко дернул вниз. Существо взвыло от боли и с грацией земного верблюда упало на то, что отдаленно напоминало колени. Килгур, продолжая держать "запястья" существа, сделал шаг вперед – и четырехногому пришлось опрокинуться назад.

– Вот видишь, – заметил Алекс, – как легко дается пацифизм: нужно только слегка поразмыслить, верно?

– Ты закончил свои игры, мистер Килгур?

– Да, адмирал. Вот только нужно угостить моего друга. Я же обещал.

Килгур, честный и благородный человек из Эдинбурга, мира с тройной силой тяготения, давнишний помощник и соратник Стэна, был одним из самых искусных бойцов во всей Империи. И он действительно сдержал свое слово – купил поверженному монстру баллон с какой-то отравой перед тем, как они со Стэном отправились инспектировать императорский крейсер "Победа".

– Тут все дело в рычаге, – только и сказал он Стэну. – Вроде как разорвать телефонный справочник голыми руками.

– А что такое телефонный справочник?

* * *

– Да, это корабль! – уважительно протянул Алекс через три часа.

– Верно, – согласился Стэн.

Он снял шлем с сенсорами и закончил проверку оснащенных тройной защитой систем управления "Победой".

Алекс внимательно осмотрел комнату и лишь после этого снова заговорил. Рядом никого не было, коммуникационную систему включать не стали.

– Может быть, я старею, – осторожно продолжал Килгур, – но все здесь устроено совсем не так, как в прежние времена.

8
{"b":"2586","o":1}