ЛитМир - Электронная Библиотека
A
A

– Если мы не собираемся драться в рядах твоей армии, это не значит, что мы не можем быть союзниками, Страж Милинока.

Дерек, заметив, что Арбогаст не отрывает взгляда от матерчатой карты, сделал нетерпеливый жест рукой, и кривоногий офицер стал поспешно убирать ее, запоминая расположение камешков, чтобы расставить их, когда чужаки выйдут из шатра. Эта непривычная необходимость думать проступила на лбу офицера капельками пота.

– Союзники?.. – Дерек хрипло и невесело рассмеялся. Но смех этот, очевидно, был предназначен не Тролу. – И почему же, как ты сказал, мы можем быть… – он помедлил, но все-таки договорил, – союзниками?

– Мы, – Трол сделал жест, обозначающий людей, стоящих рядом с ним, – собираемся атаковать Империю.

– Даже так? – снова невесело хохотнул Дерек. Казалось, он теряет интерес к этому разговору. – Если ты считаешь, что смелость заключается в том, чтобы погибнуть, мальчик, то я вынужден тебя разочаровать…

– Мое имя Трол, – снова поклонился Трол, – и я не собираюсь погибать. – Он помолчал, чтобы Дерек получше понял, что он говорит. – Битвы бывают разные, Милинокский, и даже такие, где Империя терпит поражение на своих самых тонких, неявных, но от этого не менее опасных планах. Как, например, произошло в Кадоте, столице Зимногорья.

– Я слышал, – кивнул Дерек. – Так это был… ты?

– Мы вместе… Да.

Дерек помолчал. В его лице появился интерес. Теперь это был уже не просто подавленный проигрышем войны человек, он вдумывался в слова, которые ему говорил этот странный юноша, приехавший так неожиданно и никому до сих пор не объяснивший причину приезда.

– Я получил… сообщение с берегов Кермала об этих червяках. Кстати, мы выявили двух зараженных офицеров.

– Скорее всего, их гораздо больше, – чуть слышно прошептал Ибраил.

– Что? – переспросил Дерек.

Ибраил повторил. И добавил:

– Нужно более тщательно провести рекомендованные в сообщении обследования.

– Их проводил наш главный лекарь, у меня просто нет более компетентного врача. Вот если бы ты… – начал было Дерек, но Трол не дал ему закончить.

– Прошу извинить нас, Милинокский, но мы не можем терять время на помощь твоей армии в таком… в общем-то незначительном деле. Мы спешим.

Лицо Дерека стало непроницаемым.

– Да, я слышал, ты собираешься опрокинуть Империю черных магов.

– Атаковать, а не опрокинуть. Для того чтобы ее опрокинуть, потребуется время и куда больше сил, чем имеется у нас.

Дерек вздохнул. Похлопал глазами, и тогда стало ясно, что последний раз он сумел выспаться, наверное, полгода назад.

– Ты приехал ко мне просить у меня помощи? У армии, которую имперцы, возможно, сокрушат в следующем сражении и которое произойдет еще до наступления холодов?

– Я пришел просить помощи у тебя, армия мне не нужна. – Трол переждал, пока это сообщение уляжется в голове Милинокского, и добавил: – Я собираюсь проникнуть на территорию Империи и выяснить… Нет, прошу извинить меня, я должен признаться, что настоящей, отчетливой и взвешенной цели этого похода у меня нет. Но она, возможно, появится там, куда мы направляемся.

– И куда же вы направляетесь?

– В Архенах.

Дерек откинулся на подушки, подложенные под его спину. Посмотрел на Трола с любопытством.

– Иль-Архенах, самый большой город всех этих земель, может быть, самый большой город Северного континента. Он в лапах Империи уже несколько поколений, он находится на дальнем, южном конце соленого озера… Ты именно туда направляешься? – Трол не ответил, он смотрел на Дерека спокойно, словно видел перед собой всего лишь случайного прохожего на дороге. Дерек продолжил: – Тогда дай подумать. – Он поднял голову, посмотрел на отверстие, через которое уходил дым. – Сложность в том, что у тебя нет цели.

Трол переступил с ноги на ногу, это и в самом деле был едва ли не самый уязвимый момент его плана. Поэтому он проговорил:

– Такие действия мой Учитель называл атакой вслепую. Они, кстати, иногда оказывались самыми эффективными, например в бою на мечах. Потому что бывают непонятными даже противнику.

– Значит, ты хочешь, чтобы я помог тебе в этой атаке… Хочешь попасть в Архенах, – проговорил Дерек, – тихо и без шума войти в город, имея на это имперский фирман, замаскировавшись или даже… сменив личину с помощью магии.

– Гадать не стоило, – проговорил Трол. – Я бы и сам сказал, чего хочу от тебя.

– Догадываться интереснее, – улыбнулся Дерек. И тут же его лицо превратилось в каменный лик. – Трол, в Архенахе расположился полный легион, половина их самого лучшего конного корпуса, почти полная тьма ополченцев, которые выполняют роль городской стражи…

– Ну, может, они просто формируют те части, которыми собираются прижать тебя к тайгу? – спросил вдруг Арбогаст густым, очень красивым голосом.

– Чтобы добить меня, им не нужно пополнять никакие части, – отчеканил Дерек. – А такие силы в одном месте держать глупо. Если только… они не ждут вас. – Он помолчал, потом спросил: – Ты по-прежнему собираешься в Архенах?

Трол набрал побольше воздуха в легкие и начал говорить:

– Видимо, я должен кое-что пояснить. – Он сделал паузу, оглянулся на своих спутников, они стояли истуканами. – В Кадоте был обнаружен довольно сложный заговор, который Империя основала на немагической, но очень эффективной системе заражения червями-паразитами высших офицеров и дворян тех земель, которые черные колдуны хотели бы подчинить своей власти. Эти черви позволяли передавать любую, даже самую конкретную информацию колдунам, которые использовали ее не только для своих планов, но и подчиняя личности этих червеносителей своей воле. Практически те становились разведчиками и пособниками Империи.

– В предупреждении было также сказано, что они становились отменными бойцами, – буркнул под нос Дерек. Его лицо было непроницаемо, глаза полузакрыты, но слушал он внимательно.

– Да, это тебе уже известно. Однако ты, скорее всего, не знаешь того, что эти черви произрастали на специальных, напичканных магией кустах, вскормленных телами еще живых людей. Но сами эти кусты, которые мы назвали червоцветами, определенно происходят от какого-то другого, пока неведомого нам существа или растения. Смерть куста, который нам удалось захватить, вызвала гибель всех червеносителей, которые были от него заражены. У нас возникло подозрение, что смерть главной матки кустов, того существа, от которого они все происходят, способна также погубить эти кусты и таким образом убить всех червеносителей на всех континентах и во всех странах, где они не выявлены. Мало того что это расстроит всю систему тайного воздействия Империи на не подчиненные ей страны, это обеспечит нам существенный выигрыш во времени, потому что в самой Империи придется создавать новую систему связи, а также громоздкую структуру проверки исполнения приказов. – Трол подумал и твердо добавил: – Это позволит тебе перегруппировать армию и подготовиться к дальнейшему сопротивлению.

– А что, если у них уже существует эта запасная система связи и проверок? – спросил Дерек. Теперь он не казался дремлющим стариком, его глаза были широко раскрыты, хотя в них все еще горело несогласие.

– Такая система может существовать лишь в одном исполнении, – твердо ответил Ибраил. – Две попросту не нужны, это, так сказать, встроено в их идеологию и механику.

– Почему? – спросил вдруг Арбогаст. Видимо, идея параллельных информационных и шпионских образований, пронизывающих всю структуру Империи, и ему показалась разумной.

– Просто потому, что это было бы пустым распылением ресурсов, – повернулся к нему Трол. – Потому, что черви были абсолютно надежны, пока мы их не раскрыли, потому что, скорее всего, эта система действовала не одно столетие. – Он помолчал и закончил: – Потому, что гораздо разумнее построить систему по другому принципу, скажем, на основе магии, но никак не повторять эту.

– Ты хочешь найти эту матку червоцветов? – спросил Дерек. – Долго же тебе придется ее искать… Империя охватывает четыре континента, лишь тут, на севере, они не захватили большую часть территорий, а в других местах…

2
{"b":"31853","o":1}