ЛитМир - Электронная Библиотека
ЛитМир: бестселлеры месяца
Темные стихии
Я вас люблю – терпите!
Ненавижу эту сучку
Научись искусству убеждения за 7 дней
Амелия. Сердце в изгнании
Пассажир своей судьбы
Sapiens. Краткая история человечества
Песни и артисты
Тысяча акров
A
A

— Сьюзен у тебя в подчинении? — до глубины души возмутилась Кэсси. — Держу пари, работать на тебя нахалке куда приятнее, нежели в моей фирме! — съехидничала она, вспоминая безупречно наложенный макияж и смазливое личико девицы.

— Вне всякого сомнения, — безмятежно отозвался Джоэл Говард. — Но я щедро вознагражу ее за причиненные неудобства.

Интонации его голоса и взгляд говорили яснее слов: Джоэл Говард всерьез убежден, будто любую женщину можно купить, ежели дать хорошую цену. Кэсси невольно подивилась про себя: похоже, владелец “Говард Электроникс” столь же низкого мнения о слабом поле, как она — о сильном. Программистка нахмурилась: вот ведь странное дело! Такому неотразимому красавцу, как Джоэл, полагается обожать и почитать прекрасную половину человечества; наверняка, поклонницы холят его и лелеют, и балуют всеми доступными способами! Так откуда это ощущение, будто Джоэл не то что презирает, а прямо-таки ненавидит женщин?

— И как же ты ее вознаградишь? — ядовито осведомилась Кэсси, до глубины души возмущенная тоном собеседника. — Деньгами или натурой?

Лицо Джоэла посуровело, пальцы крепче вцепились в руль.

— Хватит умничать, — сердито посоветовал он. — Не моя вина, если ваш пол так падок на взятки, верно?

— На протяжении веков женщины использовали любое доступное оружие против мужчин, потому что мужчины упрямо считают их низшей формой жизни, — яростно отпарировала Кэсси. Губки ее горестно дрогнули: девушка отлично помнила, какой дорогой ценой оплачены ее незаурядные способности к математике! Как ополчились на нее и мужчины, и женщины!

— У меня нет времени обсуждать постулаты феминизма, — рявкнул Джоэл. — Мы и без того опаздываем.

— Опаздываем? — Кэсси похолодела от страха. — Я не стану подписывать никаких документов, так и знай! “Кэсситроникс” ты не получишь!

— Сьюзен сообщает, что ты работаешь над новой игрой. — Джоэл резко переменил тему, и Кэсси не смогла ему помешать.

Девушка заморгала от неожиданности: машина вынырнула из-под земли на солнечный свет. Не удастся ли привлечь внимание прохожих или полиции? Ведь это — чистой воды похищение: ее увозит против воли этот несносный, самодовольный наглец, который не в состоянии понять простое слово “нет”!

— А если и так? — пожала плечами Кэсси, стараясь не показать, насколько напугана. Страшилась она не за себя. Девушка знала: Джоэл Говард не станет прибегать к физическому насилию. Но всеподчиняющая сила воли, властная решимость, отчетливо распознаваемая под маской невозмутимой любезности, внушали ей неподдельный ужас. Этот человек ни перед чем не остановится на пути к цели… А цель его — “Кэсситроникс”!

— Если новый твой “шедевр” окажется столь же удачным, как и предыдущий, “Пентатон” станет ведущей компанией по производству компьютерных игр в Великобритании. — Джоэл на мгновение отвлекся от дороги и одарил собеседницу мрачным, укоризненным взглядом. — И оттеснит мою компанию на задний план, а этого я допустить не могу. Мне нужны прибыли и мне нужен статус лидера рынка — в противном случае правительство откажется финансировать мои начинания. А ведь мы на пороге эпохального открытия! Еще шесть месяцев — и опасность останется позади; первые наши демонстрационные модели будут готовы к показу, мы соберем пресс-конференцию — и наши разработки прогремят на всю страну. Но для этого мне нужно удержаться на ведущих позициях в течение полугода. А если ты выйдешь замуж за Питера Уильямса, и “Кэсситроникс” объединится с “Пентатоном”, все мои надежды потерпят крах. — Джоэл Говард умолк, вырулил налево, а затем снова улыбнулся спутнице, и от этой улыбки кровь у девушки застыла в жилах. — Так что сама понимаешь, с твоими-то проницательностью и умом, почему я просто не могу позволить тебе принять предложение Питера!

— Ну и как же ты намерен помешать мне? — холодно осведомилась Кэсси, стряхнув с себя оцепенение.

Не успел дерзкий вопрос сорваться с уст, как девушка горько пожалела о сказанном. Похититель просиял улыбкой: видно было, что ответ доставит ему истинное удовольствие. Худшие подозрения пробудились в душе Кэсси — и девушка с трудом уняла нервную дрожь.

— Легко, — негромко заверил Джоэл. — Я сам на тебе женюсь. К свадьбе все готово. Я выправил лицензию на брак; время уже назначено.

Забыв про ремень безопасности, Кэсси рванулась с места.

— Останови машину! — потребовала она хрипло. — Ты, верно, с ума сошел, если полагаешь, что тебе это сойдет с рук!

Джоэл язвительно рассмеялся — и от этого смеха по спине девушки пробежал холодок. — Если все тщательно спланировать и просчитать, с рук сходит и не такое!

— Ты не потащишь меня к алтарю против моей воли! — Кэсси с ужасом сознавала, как дрожит ее голос. Четко очерченные губы Джоэла на мгновение искривились в победной улыбке: итак, он тоже заметил ее слабость!

— На твоем месте я бы не был так категоричен, — отозвался похититель, и задумчиво протянул: — И чего только не добиваются при помощи современных медицинских препаратов…

— Ты не посмеешь прибегнуть к наркотикам! — в ужасе воскликнула Кэсси. Даже отпетый авантюрист вроде Джоэла Говарда не станет так рисковать!

— Есть более безопасные средства, — согласился он, тормозя у светофора и оборачиваясь к пассажирке. — Поверь мне, Кэсси, наш брак состоится. Я не допущу, чтобы все мои труды пошли прахом только потому, что ты — тщеславная дурочка, способная увлечься ничтожеством вроде Питера Уильямса. Ты в самом деле веришь, будто он тебя любит?

О, этот вопрос, это презрение в голосе, этот недвусмысленный намек: дескать, ни один мужчина так просто на нее не польстится! Каждое слово Джоэла Говарда наносило чувствительный удар ее гордости, но возражать девушка не стала: вмешалась осторожность. Владелец “Говард Электроникс” опасен; он твердо вознамерился осуществить задуманное. Кэсси нимало не заблуждалась на его счет; она понимала, как много значит для недруга успех его начинаний, и знала: на пути к успеху тот не остановится ни перед чем. Девушка быстро взвесила ситуацию: да, придется пойти на унизительный компромисс!

— Я продам тебе фирму, — согласилась Кэсси, с горечью признавая поражение. — Останови машину и отвези меня назад в офис.

— Чтобы ты тут же бросилась к семейству Уильямсов за защитой? — беззвучно рассмеялся Джоэл Говард. — Ох, нет, Кэсси, есть только один надежный способ гарантировать твое послушание, а именно — купить его за ту же цену, которую собирался заплатить неотразимый Питер. То есть жениться на тебе.

Кэсси задохнулась от возмущения: наглец недвусмысленно намекает, что единственный ее шанс заполучить мужа — это поставить на кон фирму; а ведь она-то выходит за Питера только затем, чтобы оградить “Кэсситроникс” от него, Говарда! Но девушка благоразумно прикусила язычок: не время вступать в препирательства.

— Питер…

— Любит тебя? — поддразнил похититель. — Питер никого не любит, кроме себя самого. Давно ли ты в последний раз смотрелась в зеркало, а, Кэсси? Неужели ты и в самом деле думаешь…

От холодной жестокости этих реплик у Кэсси перехватило дыхание. Жгучая, невыносимо-резкая боль ножом рассекла душу. Девушке отчаянно захотелось заставить собеседника взять свои слова обратно: кажется; все отдала бы, только чтобы негодяй взглянул на нее с благоговейным восхищением, чтобы запылал от страсти…

— Нет! — исступленно выкрикнула Кэсси, побледнев как полотно. Откуда эти опасные мысли и как их обуздать? Что с ней такое творится? Это все Джоэл Говард виноват! Это из-за него она — на грани нервного срыва; нужно ли удивляться, что и в мыслях у нее царит хаос? Разумеется, ей дела нет до того, нравится она Джоэлу Говарду или нет; а даже если бы, вопреки вероятности, и понравилась — этот негодяй ей нисколечки не нужен!

— Даже если ты вынудишь меня поучаствовать в этом свадебном фарсе, я прямо из церкви отправлюсь к газетчикам и расскажу всю правду, — яростно пригрозила она, обуздывая эмоции и призывая на помощь силы разума. Женская интуиция подсказывала Кэсси: для того, чтобы одержать верх над противником, ей понадобится вся ее логика, все ее аналитические способности.

6
{"b":"3348","o":1}