ЛитМир - Электронная Библиотека

Помощник раскрыл папку, которую принес с собой.

– Есть несколько охотников, которые явно лидируют в этом вопросе, – перебирая бумаги, проговорил он. – Но бесспорный чемпион, конечно, Тарн.

– Тарн? – нахмурился Дирк. – Знаю я этого прохиндея. А ну-ка, тащите его сюда.

– Невозможно, сэр, – ответил помощник. – По моим сведениям, Тарн сегодня утром вылетел на охоту. Придется подождать, пока он вернется.

– Подождать?! – раздраженно произнес Дирк. – Он, может, еще три дня не вернется. Лепаж мне голову снимет. Давай, посылай патрульные корабли за этим Тарном.

– Но, сэр. Он ведь в районе медуз, – напомнил помощник.

– Я знаю, что на медуз охотятся в районе медуз, – огрызнулся Дирк. – Посылай корабли! А кто не захочет лететь – пусть кладет значок на стол.

* * *

Корабль Тарна на самой малой скорости летел вдоль пояса астероидов. На локаторе было пусто. Тарн искал медузу. Скучая, он курил сигарету и поглядывал на экран. Жаль, что на большом расстоянии медузу невозможно отличить от астероида – только вблизи начинают угадываться более точные очертания. Он вылетел не так уж давно, поэтому пока шел процесс поиска. А вот однажды был у него случай, когда пришлось потратить почти два дня, прежде чем…

Компьютер, настроенный на поиск медуз, вдруг подал сигнал.

– Ага, – улыбнулся Тарн, глядя на экран, где замаячила точка, обозначающая медузу. – Вот ты где.

Он затушил сигарету и, взявшись за штурвал, прибавил скорость. Подлетев ближе, он смог оценить размеры медузы. Да, это был довольно крупный экземпляр, больше среднего.

– Привет, крошка, – с улыбкой проговорил Тарн.

Похоже, это была уже немолодая особь, что означало большее количество плазменных желез – возможно, даже во всех десяти щупальцах, хотя такое случалось довольно редко. С одной стороны, хорошо, когда попадается медуза с большим количеством дорогих плазменных желез, но с другой… Ее ведь нужно сначала убить.

– Ладно, сейчас посмотрим, что там у тебя, – пробормотал Тарн и хотел направить корабль к медузе. Как вдруг заметил еще пару движущихся точек на экране локатора.

Нет, это были не медузы, это были летящие к нему корабли.

– Конкуренты? – удивился Тарн. – Хм. Конкуренты нам не нужны.

Очень часто случалось, что охотники отбирали медуз друг у друга, и поэтому появление других кораблей могло означать только одно – маленькую скоротечную войну. В общем, умри, а свою медузу не отдавай. Потому что если один раз отдашь, так и повадятся забирать твою добычу. Кому охота воевать с медузой? Лучше просто отобрать ее у товарища… если, конечно, он позволит.

Правда, сейчас отбирать было пока нечего – медуза еще жива. Гораздо хуже, если на тебя нападают, когда ты летишь домой с загарпуненной добычей на буксире – тут уж не очень повоюешь.

В общем, тяжела доля харнианского охотника. Ох, тяжела!

Корабли быстро приближались – их было два. «Что ж, – подумал Тарн, – давайте поиграем». Он решил использовать медузу для прикрытия, так сказать, взять ее в напарники, чтобы получилось двое на двое. Пусть корабли с ней тоже повоюют, а ему будет гораздо проще отбиться. Тарн направил свой корабль прямо на медузу. Но вдруг из динамика раздался голос:

– Тарн, остановитесь. Говорит патрульный корабль галактической полиции. Остановитесь.

«Копы? – удивился Тарн. – А им-то что надо?»

– Извините, ребята, – ответил он, – я сейчас занят. Зайдите попозже.

Он был уже довольно близко к медузе, и она обратила на него внимание – подняла одну из щупалец и выстрелила. Но Тарн ожидал это и легко увернулся от плазменного сгустка. Учуяв пищу, медуза начинает выделять слюну… Н-да, если бы у нее выделялась слюна! Нет. При виде пищи плазменные железы разогреваются и начинают работать активнее, движения медузы становятся быстрее, и она стреляет уже не из одного, а из всех своих стреляющих щупалец, причем гораздо чаще и дальше, чем обычно. В общем, желательно убивать медузу, пока она еще не успела как следует разогреться. Но сейчас была несколько иная ситуация.

Тарн увернулся от первого выстрела медузы и направил корабль под ее огромное тело. Медуза не успела среагировать на такой маневр, и Тарн пролетел под ней. Потом отошел на безопасное расстояние и развернул корабль. Теперь медуза была между ним и полицейскими. Неплохая защита от копов! Пусть попробуют взять его.

– Тарн, это бесполезно, – услышал он в эфире. – Мы все равно возьмем тебя, когда ты вернешься. Только тогда на тебе будет висеть сопротивление галактической полиции.

Хм… Тарн подумал, что, пожалуй, они правы. Действительно, когда-нибудь придется вернуться, и лучше не злить копов – он знал, как легко потерять лицензию охотника.

– Ладно, – передал он. – Что вам от меня нуж…

И тут увидел, что полицейские корабли пошли за ним. Только они стали окружать медузу.

– Куда?! – закричал Тарн. – Не сбоку же! – и на полной скорости понесся к медузе.

Это была обычная ошибка дилетантов, основанная на привычной для человека способности видеть. Все знают, что сбоку видно хуже. Но в данном случае здравый смысл оказывает медвежью услугу. Ох, как много людей погибло из-за этой ошибки! Потому что пять глаз харнианской медузы расположены вокруг ее тела, и она одинаково хорошо видит во все стороны. Даже более того, ее щупальца растут как бы двумя пучками по бокам, поэтому ей гораздо удобнее стрелять в стороны, чем вперед или назад.

Тарн знал это и потому пролетел под брюхом медузы – там она видит несколько хуже. Но полицейские, похоже, не обладали опытом общения с медузами. Они решили окружить ее, а та в ответ подняла свои щупальца и сделала пару выстрелов. Полицейским повезло, что это была еще не разогревшаяся медуза, – они смогли увернуться, иначе она бы выстрелила из всех стреляющих щупалец.

Тарн, яростно стреляя из всех орудий, несся прямо на медузу.

Это была обычная тактика – сначала нужно ослепить медузу, а потом уже можно делать с ней все, что угодно. Правда, обычно на то, чтобы расстрелять все ее глаза, требуется несколько заходов.

«Чего это я так пекусь о копах?» – мелькнула у Тарна мысль, когда, летя на полной скорости к медузе, он расстрелял ей один глаз и направил огонь на другой. Но думать было некогда, как и не было времени на то, чтобы прицелиться.

Полицейские поняли свой промах и, круто отвернув от медузы, начали стрелять по ней.

– Да не в тело, – краем глаза заметив это, проговорил давящий изо всех сил на гашетку Тарн. – Если уж стрелять сбоку, то по щупальцам.

Ему удалось разбить три из пяти глаз медузы, прежде чем он пронесся над ее огромным телом. Медуза уже успела достаточно разогреться, и восемь из десяти ее щупалец оказались стреляющими. «Серьезная крошка», – подумал Тарн, резко дергая штурвал на себя и разворачивая корабль.

Но только он сделал это слишком близко от медузы – просто поспешил, стараясь помочь этим копам. Тарн лишь потом понял свою ошибку, когда, развернувшись, увидел, что расстояние до медузы сократилось и совсем не осталось места для маневра.

– А-а-а!!! – заорал Тарн, понимая это и направляя весь огонь на оставшиеся два глаза медузы – если все же успеть ослепить ее, может быть, удастся спастись.

Ему повезло – он почти сразу разбил ей один глаз, но тут огромное щупальце преградило путь кораблю, и было совершенно невозможно миновать его.

В последний момент он все же успел нажать кнопку катапультирования. Н-да, этот чертов последний момент… Такое случалось с ним уже не в первый раз, и Тарн отлично знал, что это означает не одну ночь кошмаров. На щупальце медузы можно было разглядеть отдельные чешуйки и мельчайшие неровности – такое забывается нескоро. Но, пожалуй, его спасла привычка ставить кнопку катапультирования на полу и постоянно держать ногу на ней, особенно в момент общения с медузой.

Несколько секунд Тарн не понимал, что происходит. Его на огромной скорости вынесло из корабля, все вертелось перед глазами. Первое, что он смог рассмотреть, была медуза, беспомощно шевелящая щупальцами, а рядом разбитый в лепешку корабль.

14
{"b":"379","o":1}