ЛитМир - Электронная Библиотека

Эшли молчала несколько часов. Уже стемнело, когда она наконец снова заговорила; Джен в это время села за ужин, состоявший из картофельных лепешек и синтетических фруктов, приготовленных Карлом еще в убежище.

– Привет, это я, – сказала она. Ее голос звучал подавленно.

– Привет, Эшли. Как самочувствие?

– Нормально. А где кошка?

– Рыщет. Ищет еду и смотрит, нет ли вокруг еще японцев.

– Не нравится мне эта зверюга.

– Я тоже от нее не в восторге, – созналась Джен. – Она мне напоминает другого знакомого ягуара. Но, по-моему, Фрусе можно доверять.

– Надеюсь, что ты права. Но если кошка не найдет еды, ей может прийти в голову слопать тебя.

– Да нет, не думаю, – сказала Джен. Ей стало не по себе от того, что Эшли выразила вслух ее собственные тайные опасения.

– Карл говорит, что запуск Небесного Ангела прошел благополучно. Он летит сюда.

– Да, я очень рада. Только хотелось бы, чтобы он прилетел раньше, чем через восемь дней.

– Я тоже не могу ждать. Мне даже не верится, что я снова смогу летать. Карл говорит, что сенсорные системы Небесного Ангела – это просто чудо. Я даже смогу ощущать, как воздух омывает корпус.

– Восхитительно, – сказала Джен, поглядывая на зияющую в потолке дыру, откуда сквозил холодный вечерний воздух.

Перед этим она выходила на карниз, чтобы лучше рассмотреть ее. Дыра оказалась слишком велика для того, чтобы заткнуть ее чем-нибудь хоть на время. Выглянув наружу, Джен удивилась, как самураям удалось посадить свои глайдеры на такую ненадежную поверхность.

Дальнейший осмотр привел ее к двери, которая вела на узкую застекленную платформу обозрения вокруг купола. Она посмотрела вниз, на крыши окрестных домов, пытаясь увидеть другие наблюдательные посты японцев, но не увидела ничего подозрительного.

Другим открытием была дверь, которая вела в комнату, походившую на туннель. В конце комнаты находилась круглая дверца, но она не открывалась. Карл потом объяснил ей, что это такое.

– Это место, куда прилетают Небесные Ангелы. Туннель вытягивается и входит в отверстие на носу Небесного Ангела.

– То есть я смогу таким образом попасть на Небесного Ангела?

– Да.

– А почему такая штука была построена? Почему вообще Ангелы прилетают на Небесную башню?

– Здесь они официально назначались на службу. Каждый раз, когда сюда прилетал Небесный Ангел, здесь происходила церемония крещения.

– Церемония крещения?

– Им давали имена.

– А, понятно.

После этого она стала думать, как назовет своего Ангела. Правильнее всего было бы назвать его «Минервой», но ей хотелось дать ему имя в честь своей погибшей подруги Эльзы.

Она упомянула об этом в разговоре с Эшли. Эшли сказала:

– Нет ничего проще. Назови его в мою честь! «Эшли Ви». В конце концов, это же я стану Небесным Ангелом.

Джен такое предложение не вдохновило.

– С таким же успехом я могу назвать его «Карл» – ведь он тоже будет управлять кораблем.

– О, Карл не в счет. Главной-то буду я.

– Да, понимаю. – Джен вспомнила убежище. Она тщательно избегала упоминать перемену в политике «Карла» по отношению к посетителям убежища. Ей пришло в голову, что установить, и поддерживать управление Небесным Ангелом с программой Эшли в его компьютере будет труднее, чем ей казалось раньше.

Первую ночь на вершине она провела беспокойно. Холодный и жесткий пол не давал ей заснуть, а когда она наконец отключилась, ей приснился кошмар. Она снова была дома, в Минерве. В дверь постучали. Джен открыла, и на пороге возникла Цери, невредимая и улыбающаяся. Джен с радостью бросилась обнимать подругу, но стоило ей приблизиться, как лицо Цери начало изменяться… оно превратилось в жуткую морщинистую маску, как у последователей Иезекииля. Цери звала Джен на помощь, но Джен с отвращением отшатнулась. Потом обвисшая кожа стала слезать с лица Цери, пока от него не остался только ухмыляющийся череп…

Тут Джен проснулась. Дрожа, она подумала, не означает ли этот сон, что Цери умерла.

– Джен. Проснись.

– А… Что? – Она открыла глаза. В первый миг все показалось незнакомым, но вскоре память подсказала сознанию все необходимое, так что вершина башни стала выглядеть даже слишком знакомой. – Карл… что случилось?

– Небесный Ангел появился над горизонтом. Ты можешь увидеть его отсюда. Он летит с юго-запада.

Джен вскочила с постели и побежала к двери, которая вела на смотровую платформу. Солнце только что встало, и небо было чистым. Она напряженно вгляделась в горизонт. Вот он! Что-то сверкает в солнечных лучах. Это он. Небесный Ангел. Наконец…

Четыре дня назад ей казалось, что все кончится катастрофой. Карл описывал ей вход Небесного Ангела в верхние слои атмосферы:

– Теперь он входит в экзосферу. Тормозные ракеты еще извергают пламя… Скорость упала до четырех тысяч восьмисот сорока миль в час.

– Почему он летит так быстро? – спросила Джен. – Почему он не может просто плыть по воздуху?

– Его вес составляет несколько тысяч тонн. Чтобы остановить предмет с такой массой, нужен колоссальный расход энергии, произвести которую ракеты не могут. У них недостаточно топлива. Они только замедлят движение Небесного Ангела, а сама атмосфера послужит тормозом.

– Все равно не понимаю, почему он не может спуститься самостоятельно, – настаивала Джен. – Разве он не наполнен газом?

– Нет, – сказал Карл. – Гелий еще в жидком виде. Наполнять газовые ячейки нет смысла, пока Небесный Ангел не вошел в верхние слои атмосферы. Без плотного воздуха нет подъемной силы… Теперь скорость четыре тысячи двести миль в час. Ретро-ракеты еще в действии. Небесный Ангел может войти в верхний слой ионосферы в любой миг… Температура корпуса начинает подниматься… Заработал тепловой экран…

– Тепловой экран? – спросила Джен.

– Временная защита внешнего корпуса. Керамические пластины вроде стекла. Предохраняет Небесного Ангела от воздействия трения. Они будут автоматически сброшены когда… Авария! Авария!

Внезапный возглас Карла испугал Джен.

– Что случилось? – крикнула она.

– Два ракетных двигателя преждевременно заглохли, – сказал Карл уже нормальным голосом. – Небесный Ангел войдет в плотные слои атмосферы на слишком большой скорости.

– Но ты сказал, что сама атмосфера замедлит его движение.

– На этом этапе ракеты еще необходимы. Произошел сбой в снабжении топливом. Линия заблокирована. Либо утечка топлива из баков. Я еще не получил точной информации… Скорость по-прежнему четыре тысячи миль в час… слишком быстро… Оставшиеся двигатели недостаточно мощны…

– И что будет? – взволнованно спросила Джен.

– Тепловой экран может не выдержать… Или треснет корпус корабля, и Небесный Ангел развалится…

– О нет! – в ужасе вскричала она. – И ты ничего не можешь сделать?

– Нет. Программа бортового компьютера пытается совершить компенсирующий маневр, но я не контролирую ее действий… Небесный Ангел уже на высоте 350 миль… уже в ионосфере. Температура корпуса по-прежнему повышается… Я потерял связь с Небесным Ангелом А810ДЛХ…

– То есть как? Что случилось? Он взорвался?

– Состояние Небесного Ангела неизвестно. Я потерял с ним радиосвязь. Причиной может быть интенсивная ионизация вокруг Небесного Ангела в связи с трением, которое мешает сигналам.

– Что такое иони… А, неважно… просто объясни мне, что происходит?

– Ничего не могу сказать.

Прошла минута. Потом еще одна, и еще. Джен была вне себя от беспокойства. Пройти через все преграды к желанной цели и вдруг в последнюю минуту все потерять…

– Я восстановил контакт с Небесным Ангелом, – объявил Карл, все тем же бесстрастным голосом. – Тепловой экран цел. Скорость снизилась до восьмисот миль в час. Он входит в стратосферу. Серьезных повреждений нет. Отбрасываются ракетные двигатели. Жидкий гелий переходит в газообразное состояние. Наполняются газовые ячейки… Пришли в действие пропеллеры…

Джен взвизгнула от восторга и пожалела, что ей некого обнять.

67
{"b":"4782","o":1}