ЛитМир - Электронная Библиотека

Все время быть вместе? Мишель стало душно, и ей пришлось сделать несколько глубоких вдохов. Ей показалось, что мощная фигура Райана как-то чересчур угрожающе нависает над ней. Сердце тревожно забилось где-то в районе горла.

– Еще одно правило, – продолжала Ванесса, ничего не ведая о мучениях подруги. – Пара имеет право получать информацию из любого источника, в том числе от сторонних наблюдателей. Но только информацию! Любая другая помощь в выполнении заданий запрещена!

Мишель стиснула зубы. Ей все меньше и меньше нравилась затея, в которую она ввязалась.

– И последнее! Участники не имеют права использовать автомобили и другой транспорт для передвижения из одной точки на карте соревнований в другую. В случае крайней необходимости транспорт будет предоставляться нашими организаторами.

Иными словами, подумала Мишель, предстоит многокилометровая прогулка пешком. Она тоскливо посмотрела на свои туфли-лодочки, вместо которых могла явиться на площадь в кроссовках. Спасибо, мама!

– А теперь пришла пора представить наших конкурсантов! Первая пара – Деннис и Маргарет Ашенбреннер! Прошу участников подняться на сцену.

Когда пара появилась возле Ванессы, Мишель захлопала в ладоши вместе с остальной толпой. Мистер и миссис Ашенбреннер оказались невысокими и коренастыми людьми лет под шестьдесят. Кажется, именно в их жилище любили стучаться ребятишки на Хэллоуин. И вовсе не потому, что дом был похож на пристанище привидений и прочей нечисти. Просто именно супруги Ашенбреннер щедро делились с ряжеными детьми сластями.

– Наша вторая пара – Райан Слейтер и Мишель Нельсон!

О Боже! Уже? Мишель судорожно сглотнула. Между тем Райан взял ее за руку и потянул к сцене. Казалось, ладонь Мишель ухватили настоящие тиски. Может, Райан опасался, что она снова сбежит?

У самой сцены он освободил ее кисть и чуть подтолкнул к лестнице, положив ладонь ей на талию. Мишель дернулась, едва не споткнулась на высоких ступенях, одарила своего партнера недовольным взглядом и забралась на сцену. Она натянула на лицо лучезарную улыбку, которой сияла со сцены пять лет назад, принимая корону победительницы. Пусть теперь у Мишель тряслись все поджилки, внешне это было совершенно незаметно. Они с Райаном поприветствовали Ашенбреннеров.

– И наша последняя пара, – провозгласила Ванесса, – Клейтон Байере и Брэнди Расмуссен.

Проклятие! Мишель мысленно застонала, сканируя взглядом толпу внизу. Неужели Ванесса все забыла? Как она могла не предупредить?

Среди голов Мишель разглядела одну, двигавшуюся к сцене. Эти яркие рыжие волосы невозможно было не заметить. Брэнди шла к лестнице, не отрывая взгляда от Мишель, и ее зеленые глаза метали молнии. Клейтон послушно плелся сзади, цепляясь тощими плечами за каждого, кто попадался ему на пути.

Поднявшись на сцену, Брэнди послала в толпу три воздушных поцелуя. Она держалась с достоинством, словно наследная принцесса, тогда как ее партнер казался жалким слугой при своей госпоже. Он даже стоял чуть позади Брэнди, словно опасался быть опаленным ее славой. Брэнди улыбалась всем и каждому, за исключением Мишель.

Как в старые добрые времена, тоскливо подумала Мишель. Она почувствовала дыхание Райана на своей шее, когда он наклонился к ее уху.

– Почему она ведет себя так, будто тебя здесь нет? – От этого теплого дыхания у девушки встали на шее дыбом волоски.

Честно говоря, она не знала, как лучше ответить на вопрос Райана. Брэнди всегда относилась к ней с затаенной неприязнью, которая постепенно переросла в настоящую ненависть. Мишель уже не помнила, с чего началась их война, но первая стычка имела место еще в детском саду.

– У нас… сложные отношения, – уклончиво ответила девушка. – Брэнди тоже хотела стать «мисс Редькой» в том году, когда я выиграла титул. Она была очень недовольна результатом.

– Женщины, – хмыкнул Райан и выпрямился.

На самом деле Брэнди была не просто недовольна. Она была в бешенстве. Ей достался титул «вице-мисс Редька», и фраза «занять место «мисс Редьки», если по какой-то причине та не сможет исполнять свои обязанности…» стала для нее путеводной звездой.

И вот теперь они с Брэнди сражаются за очередной титул. Наверняка Брэнди готова рискнуть всем, лишь бы выиграть состязания. А Мишель… Мишель была готова отдать титул Самой Сексуальной Пары Брэнди и Клейтону без боя. Он был попросту ей не нужен.

Впрочем, получить приз такой ценой Брэнди точно не пожелает. Мишель расстроенно подумала, что давняя соперница сделает все, чтобы на этот раз ткнуть ее лицом в грязь. Как долго, должно быть, Брэнди ждала часа расплаты!

Вся эта затея с соревнованиями казалась Мишель все ужаснее. Мало того что ее партнером оказался Райан, бывший любовник, воспоминаний о единственной ночи с которым она до сих пор стыдилась. Теперь еще ее соперницей стала Брэнди, давно искавшая повода унизить Мишель и поплясать на ее косточках.

Мишель всерьез задумалась над тем, как бы поскорее нарушить правила и быть счастливо дисквалифицированной.

Глава 3

– Итак, дорогие участники, – радостно воскликнула Ванесса, поворачиваясь к трем парам на сцене, – начнем с общей фотографии, которая войдет в архивы нашего города!

Невесть откуда выскочивший фотограф замахал руками, призывая участников встать кучнее. Брэнди нахально вылезла на первый план, позабыв о своем партнере. При этом она нарочно пихнула Мишель бедром, отчего та едва не упала. Райан с готовностью поддержал ее под локоть и привлек к себе. Мишель тяжело наступила ему на ногу.

– Прости, – пробормотала она.

– Ничего. – Райан прищурился. – И что, между вами всегда так? – Он кивнул на склабящуюся в объектив Брэнди.

– Это еще цветочки, – вздохнула Мишель и тоже озарила фотографа улыбкой.

Райан никогда не понимал, почему женское соперничество проявляется в таких неизящных формах. Впрочем, тычок Брэнди привел к тому, что Мишель оказалась в его объятиях – и это совершенно устроило Райана.

– А теперь пусть каждая пара поцелуется! – неожиданно предложил фотограф.

Вот это было уже слишком. Райан нахмурился, наблюдая за тем, как толпа, воодушевленная свежей идеей, скандирует: «Поцелуй, поцелуй!»

Лично он не собирался идти у публики на поводу. Что за чушь, в самом деле! То есть Райан не возражал против поцелуя Мишель… даже больше того, всякий раз, бросив взгляд на ее рот, он думал, что не прочь коснуться его своими губами. Он еще помнил, какими сладкими были их с Мишель поцелуи пятилетней давности. Возможно, с годами малышка научилась целоваться еще лучше. Райан готов был на это поставить.

Но перед кричащей толпой, перед бесстрастным объективом он не собирался выяснять, насколько повысился уровень ее мастерства. Вот если бы они были вдвоем, в каком-нибудь чудесном местечке… тогда для поцелуев было бы самое время.

Райан просто поближе притянул к себе Мишель и встал так, чтобы их головы соприкасались. Фотография и без того должна была получиться интимной.

После нескольких вспышек камеры Ванесса подошла к участникам.

– Редакция «Карбон-Хилл геральд» хотела бы сделать снимки каждой пары в отдельности.

– Тоже с поцелуями? – весело поинтересовалась Маргарет.

Ванесса виновато посмотрела на подругу.

– Если не возражаете, конечно.

Райан не видел лица Мишель, но от него не ускользнул взгляд Ванессы. Почему она так смущенно прикусила губу? Неужели ей известно о той ночи в боулинге? И если известно, то насколько детально?

По спине пробежал неприятный холодок. Похоже, Ванесса в курсе всех подробностей. Иначе и быть не может! Женщины просто не способны держать язык за зубами, тотчас бегут делиться новостями с подружками!

Та нелепая ночь, о которой Райан так часто вспоминал с досадой, вовсе не была ошибкой. Он ни разу не пожалел о том, что Мишель позвала его с собой и что он с готовностью откликнулся на ее зов. Пусть даже все закончилось не самым удачным образом, давняя подростковая возня за дорожками для боулинга связала Райана и Мишель невидимыми узами, разделив жизнь на «до» и «после». Они словно хранили некий секрет, пусть даже не самый красивый и благородный, и секрет этот тоненькой ниточкой тянулся от одного к другому все долгие пять лет.

10
{"b":"509","o":1}