ЛитМир - Электронная Библиотека
A
A

В этой безвкусной круглой комнате мисс Кэру застала молодую двадцатитрехлетнюю девушку с милым, открытым лицом, тонкой фигуркой и нежным пурпуром красивых губ. Ее свободная, не выражавшая никакого стеснения, поза показывала, что она знала о своей привлекательности от многочисленных своих поклонников. О том же свидетельствовали тщательность ее туалета, изящество ее черного платья, безукоризненность перчаток, ботинок, шляпы. Тем не менее, она была заметно взволнована необычайностью своего положения.

- Здравствуйте, мисс Гофф. Извините, что заставила вас ждать. Я была на прогулке.

- Я очень недолго ждала вас, - ответила мисс Гофф, с завистью смотря на рыжий цвет волос Лидии, который, по ее мнению, был гораздо аристократичнее, чем плебейский темный цвет ее собственных волос. Она сдержанно ответила на пожатие протянутой ей руки и после некоторого раздумья относительно того, что предписывают ей теперь делать правила светских приличий, решилась сесть. Мисс Кэру села против нее и внимательно стала вглядываться в свою гостью, которая сидела выпрямившись на своем кресле и, желая скрыть овладевшее ею смущение, против воли изобразила на лице натянутое высокомерие.

- Мисс Гофф, - обратилась к ней Лидия после некоторого молчания, сделавшего ее слова более выразительными. - Не откажетесь ли вы поселиться у меня на продолжительное время? В этом уединенном замке мне очень нужно общество приятельницы моих лет и моего круга. Я прежде всего подумала о вас.

- Вы очень любезны, - решительно ответила она, - но мое и ваше положение в обществе далеко не схожи, мисс Кэру. Я не имею возможности вести праздную жизнь. Мы ведь очень бедны, и я должна помогать матери своим заработком.

- Я думаю, мисс Гофф, что пребывание у меня не послужит вам препятствием к выполнению ваших обязанностей и добрых намерений. Я, может быть, заражу вас своими дорогостоящими привычками к роскоши. Но будьте уверены, что я дам вам также возможность удовлетворить их.

- Я бы не хотела привыкнуть к роскоши, - сказала грустно Алиса. - Мне ведь предстоит в будущем удовлетворяться очень скромными условиями.

- Это вовсе не так уж неизбежно, милая мисс Гофф. Скажите мне откровенно: чем вы думали добывать себе средства к жизни? Вероятно, преподаванием, не правда ли?

Алиса смущенно подтвердила это.

- Но вы вовсе не созданы для этого, - продолжала Лидия, - вы, наверное, скоро выйдете замуж. А будучи учительницей, вам вряд ли удастся заключить хороший и достойный вас брак. Наоборот, в качестве праздной женщины, с привычками к роскошной жизни, вы найдете гораздо более завидную партию. Это большое искусство - умение быть богатой, и искусство необходимое, если вы хотите выйти замуж за богатого человека.

- Я не собираюсь замуж, - сухо ответила Алиса. Она почувствовала, что уже время прекратить беззастенчивое вторжение этой аристократки в ее жизнь и ее мечты. - Если я приму ваше предложение поселиться в замке, то без всяких тайных расчетов, будьте в этом уверены.

- Это именно было то, в чем я была вполне уверена, дорогая мисс Гофф. Поселитесь у меня без задних мыслей, и, надеюсь, мы будем приятельницами.

- Но... - нерешительно начала Алиса, смущенная оборотом, который приняли их переговоры. Она скомкала какую-то фразу и ждала от Лидии более определенного указания на то, чего она от нее хочет. Но Лидия сказала то, что хотела сказать, и, очевидно, ждала, чтобы высказалась ее собеседница.

- Я не вполне поняла, мисс Кэру, какие обязанности хотели бы вы возложить на меня?

- Мои требования довольно велики, - с преувеличенной серьезностью ответила Лидия. - Я жду от вас гораздо большего, чем от простой профессиональной компаньонки.

- Но я смотрю на себя, как на профессиональную компаньонку, - возразила Алиса, - и хотела бы ею быть.

- Почему?

Алиса еще больше смутилась, и в ней поднялись досада и раздражение против собеседницы.

- Право, это трудно объяснить...

- Но вы не хотите этим, надеюсь, сказать, что отказываетесь от моего предложения, - спокойно прервала ее Лидия. - Чего вы боитесь, мисс Гофф. Вы будете совсем близко от своей семьи и сможете вернуться домой, как только будете недовольны мною.

Алиса испугалась, не уронила ли она своего достоинства какими-нибудь неловкими словами и неаристократическими манерами. Ее недоброжелательство к Лидии росло. Ей казалось, что в этом доме, где царят капризы богатой аристократки, ее воля и желания не будут ставиться ни во что. В ней мелькнуло подозрение, - она часто слышала толки о низости богатых людей, что в конце концов она будет обманута в плате за свои труды. Но, не умея защититься от спокойного и уверенного тона мисс Кэру, она проговорила первое, что ей пришло в голову:

- Мне нужно некоторое время для размышлений.

- Время для того чтобы освоиться со мною, не правда ли? Хорошо. Окончательный свой ответ вы можете отложить на какой вам угодно срок.

- Я сообщу вам свое решение завтра, - уже совсем официально проговорила Алиса.

- Прекрасно, благодарю вас. Я пошлю со слугою записку к госпоже Гофф и предупрежу ее, чтобы она не ждала вас раньше завтрашнего дня.

- Нет... вы не так поняли... Я не предполагала так сразу остаться здесь... - растерянно комкала слова Алиса, чувствуя себя запутавшейся в сетях, расставленных Лидией.

- Знаете что, мисс Гофф? После обеда мы совершим прогулку до города, зайдем к вам домой, и там вы захватите с собою все, что вам необходимо. Но даже это излишне. Я могу вам пока одолжить все необходимое.

Алиса уже не решалась возражать.

- Я боюсь, что показалась вам грубой, - растерянно проговорила она. Потом я так мало годна к чему-нибудь, что вы скоро совсем разочаруетесь во мне и...

- Полноте, мисс Гофф, не стыдно ли вам говорить об этом? В вас нет и тени грубости, но вы, как вижу, сильно дичитесь людей. У вас сразу появляется желание бежать прочь, как только вы видите перед собою новые лица и новую обстановку.

Алиса, всегда прекрасно владевшая собою и никогда не терявшаяся в уилстокенском обществе, настолько почувствовала неопровержимость этих слов, что не нашла больше ни слова в свою защиту.

13
{"b":"71945","o":1}