ЛитМир - Электронная Библиотека

Все были так заняты, что не заметили, как немного в стороне длинное змеевидное тело выскочило на поверхность и тут же снова ушло в глубину. Тварь была в недоумении. Каким-то совершенно непонятным образом пища от нее ускользнула. Однако такое случалось и прежде. Выход был один — проявить терпение. Иногда, если пища внезапно исчезала наверху, нужно было просто выждать достаточно долго, и она возвращалась. Уйдя на глубину, тварь легла на грунт. Миллионы крошечных частиц придонной мути поднялись со дна и тут же начали оседать, покрывая ее мягким белесым одеялом.

Всеобщее волнение достигло апогея, когда Джумо и Чин принялись сооружать примитивное устройство для подъема артефакта — нечто вроде металлического каркаса, имеющего форму буквы «А». Хончо в возбуждении бегал вокруг, давая советы и комментируя каждое их действие. Когда каркас был готов, Джумо взял лазерное ружье, отрегулировал его так, чтобы получился узкий луч, и просверлил несколько дыр в полу. Потом дыры в подставке каркаса совместили с дырами в полу, сквозь те и другие продели болты и хорошенько затянули их. Теперь устройство было готово. Металл пронзительно заскрежетал о металл, когда каркас начали поворачивать, наклоняя его над водой.

— Молодцы, рабы! — воскликнул Хончо, жизнерадостно потирая свои лапки. — Теперь давайте глянем, какую рыбку выудил Джонатан!

Пока Ренн вытирался полотенцем, Джумо и Чин пропускали линь через шкив, установленный в верхней части каркаса. Хончо от волнения, как всегда, не мог остаться на одном месте.

— Ну, навалились! — скомандовал Джумо, и все потянули линь.

На этот раз даже Марла включилась в работу, ухватив зубами свободный конец линя. Шкив визжал от напряжения, и все же — сначала дюйм за дюймом, а потом фут за футом — линь выходил из воды. На полу начали громоздиться друг на друга большие веревочные петли.

Далеко внизу артефакт оторвался от пола, зашатался, вздымая клубы придонного осадка, и рывками пошел вверх. Поначалу обеспокоенная этим движением, тварь вскоре почувствовала, что к пище оно не имеет никакого отношения, и снова впала в состояние терпеливого ожидания.

Наконец артефакт показался над поверхностью воды. Перья Хончо встали дыбом, он запрыгал от возбуждения и завопил:

— Еще один рывок, рабы! Приналягте!

Миг — и артефакт, целиком выскочив из воды, зашатался над ней, свисая с верхушки каркаса.

— Порядок, Хончо, — расплылся в улыбке Джумо. — Крепи линь.

Хончо надавил на рычаг сбоку каркаса, сцепленный с тормозом шкива. Было заметно, как натянулся линь, когда тормоз встал на свое место.

Джумо вытер руки о штаны, глядя на покачивающийся артефакт и поддерживающий его каркас.

— Ну, осталось совсем немного. Взялись! — сказал он и ухватился за линь. Все остальные последовали его примеру. — На счет «три». Раз, два… три?

Линь был прочно закреплен, и совместными усилиями они стали подтягивать к себе верхушку треугольного каркаса. С пронзительным металлическим скрежетом он медленно повернулся и начал опускаться, теперь уже над полом. Вместе с ним совершал то же движение и артефакт. Когда каркас опустился достаточно низко, сработали стопоры у его основания. Артефакт дернулся и повис, покачиваясь из стороны в сторону. Рычаг шкива освободили, и спустя несколько мгновений артефакт мягко опустился на пол.

Наступил вечер, пора было возвращаться в лагерь. Форда отправили наверх за парой длинных жердей. Положив их на пол параллельно друг другу и связав короткими кусками веревки, Ренн соорудил нечто вроде носилок. Артефакт осторожно переложили на них. Потом у каждой жерди встали по двое мужчин и вынесли его наверх. Пришлось спуститься еще раз, чтобы забрать электронику Чина. К тому времени, когда со всеми этими хлопотами было покончено, стало совсем темно. Каркас и кое-какое другое снаряжение оставили внизу для дальнейшего использования.

Добравшись наконец до лагеря, Ренн первым делом увидел Ванессу, которая сидела на раскладном стуле, погрузившись в просмотр микрофильмов. Она даже не повернула головы, когда вошли пехотинцы с артефактом. Не требовалось быть гением, чтобы догадаться — удача Хончо заставляла ее буквально трястись от злости.

После обеда Хончо занялся артефактом. Это оказалось долгим и мучительно медленным делом. Действуя с предельной осторожностью и используя целый набор кисточек и мелких инструментов, Хончо очищал артефакт от налипшей на него за долгие годы корки спекшегося придонного осадка, неустанно бормоча что-то себе под нос и лязгая своими инструментами.

Ренн некоторое время наблюдал за финтианином, но его неудержимо клонило в сон. Он решил немного вздремнуть, а когда открыл глаза, уже наступило утро и Джумо легонько тряс его за плечо, пытаясь разбудить.

Позевывая, Ренн сел и… потянулся к пистолету. В десяти футах от него сидел монстр из туннеля! Громкий смех заставил руку Ренна повиснуть в воздухе. Он вгляделся повнимательней и понял, что перед ним часть скульптуры. Все линии поражали своим совершенством, каким-то непостижимым образом передавая не просто внешний облик животного, но и, казалось, саму его сущность. Возникало впечатление, что оно живет, дышит, в любой момент может выйти из транса и наброситься на Ренна. И все же кое-какие отличия от живого монстра были налицо. Во-первых, создание, запечатленное в скульптуре, как бы слегка улыбалось — нечто похожее Ренну приходилось видеть на физиономии Марлы. А во-вторых, взгляд у него был поразительно умный. Но как такое возможно? Твари из туннеля производили впечатление едва ли не самых тупых и злобных на Трясине!

— Этого мы не знаем, — ответил Хончо на безмолвный вопрос Ренна.

Взъерошенный финтианин выглядел предельно усталым — и потрясенным. Он работал всю ночь, не умея совладать с собой и остановиться. Стоило приоткрыть один участок скульптуры, как тут же возникало страстное желание заняться следующим. И так до тех пор, пока он не отчистил весь налет.

— Что, даже никаких предположений?

Хончо усмехнулся:

— Ты, без сомнения, догадываешься, что я не в силах удержаться от предположений. Пищи для размышлений у меня было не так уж много, но один факт не вызывает сомнений, хотя и порождает новые вопросы. Все животные на этой планете яйцекладущие, так? Все — кроме этих. Вопрос первый: может, они попали сюда откуда-то извне? И если встать на эту точку зрения, следующий вопрос напрашивается сам собой. Может, их привезли с собой Строители? Может, по какой-то неизвестной нам причине эти животные были очень важны для Строителей? Во всяком случае, эта скульптура, бесспорно, наводит на такие мысли. Взгляни-ка на их ноги.

Ренн так и сделал. Оказывается, две передние пары ног были приспособлены для хватания! А ведь у тех тварей, с которыми они сражались вчера, на передних лапах были когти.

— Видишь? — продолжал Хончо. — Они пользовались инструментами. Значит, были созданиями разумными. По крайней мере, когда-то. А потом, по-видимому, их развитие пошло вспять и закончилось тем состоянием, в котором они находятся теперь. Возникает вопрос: почему?

— Потому что их предоставили самим себе?

Хончо поднял взгляд к небу и нахмурился:

— Что ты сказал?

Ренн пожал плечами:

— Убравшись отсюда, Строители предоставили их самим себе. Может, они каким-то образом зависели от Строителей, и когда те неожиданно исчезли, оказались не в состоянии вести самостоятельную жизнь. Разумную, я имею в виду.

Хончо улыбнулся:

— Интересная теория. Непременно упомяну ее в своем отчете. Думаю, она сделает мне честь.

— Пойду узнаю, что новенького, — сказала Ванесса и бросилась к выходу, едва не сбив с ног Марлу.

Ренн почти не заметил ухода Ванессы, пытаясь разгадать головоломку, заданную скульптурой. Разумная раса, погрязшая в невежестве… Если уже первый артефакт позволяет сделать такие предположения, то сколько открытий сулят остальные? Ренну это было ужасно интересно, и Хончо, судя по выражению его огромных глаз, тоже.

Вот почему два часа спустя они снова уже были внизу. Чин устанавливал свою электронику, а Ренн натягивал снаряжение, готовясь к новому погружению. Марла бегала вокруг, волнуясь даже больше вчерашнего. По ее мнению, с Ренна было вполне достаточно, и настало время кому-нибудь сменить его. Но он заупрямился, как обычно. Логически рассуждая, заявил он, у них нет выбора. Он уже знает, где находятся остальные артефакты и чего можно ожидать внизу. Кроме того, на этот раз он будет лучше экипирован — Джумо предложил ему взять с собой горелку от миниатюрного сварочного аппарата, чтобы с ее помощью отдирать артефакты от пола. Он же снабдил Ренна прочным ремнем, посоветовав использовать его для крепления очередного артефакта.

44
{"b":"7197","o":1}